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Victoire britannique à Passchendaele

Victoire britannique à Passchendaele


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Après plus de trois mois de combats sanglants, la troisième bataille d'Ypres se termine effectivement le 6 novembre 1917, avec une victoire durement remportée par les troupes britanniques et canadiennes dans le village belge de Passchendaele.

Lancée le 31 juillet 1917, la troisième bataille d'Ypres a été menée par le commandant en chef britannique, Sir Douglas Haig. Après l'échec d'une offensive majeure des Alliés en mai dernier, Haig a décidé que ses troupes devraient en lancer une autre la même année, partant de sa croyance erronée que l'armée allemande à ce stade de la Première Guerre mondiale était sur le point de s'effondrer, et pourrait être complètement brisé par une victoire majeure des Alliés. Comme site de l'offensive, Haig a choisi le très contesté saillant d'Ypres, dans la région flamande de la Belgique, une région qui avait connu deux précédentes offensives dirigées par les Allemands. Visiblement à détruire les bases de sous-marins allemands situées sur la côte nord de la Belgique, la troisième bataille d'Ypres de Haig a commencé avec des gains alliés importants, mais s'est rapidement enlisée en raison de fortes pluies et de l'épaississement de la boue.

LIRE LA SUITE : La vie dans les tranchées de la Première Guerre mondiale

Fin septembre, les Britanniques ont pu établir le contrôle d'une crête de terre à l'est de la ville d'Ypres. De là, Haig a poussé ses commandants à poursuivre les attaques vers la crête de Passchendaele, distante d'une dizaine de kilomètres. Alors que la bataille s'étendait sur son troisième mois, les attaquants alliés étaient presque épuisés, tandis que les Allemands pouvaient renforcer leurs positions avec des troupes de réserve libérées du front oriental, où l'armée russe était dans le chaos. Refusant de rendre l'âme de sa victoire majeure, Haig a ordonné les trois dernières attaques contre Passchendaele fin octobre.

Le 30 octobre, les troupes canadiennes sous commandement britannique ont finalement pu se frayer un chemin jusqu'au village; ils furent cependant repoussés presque immédiatement, et l'effusion de sang fut énorme. « Les vues là-haut sont au-delà de toute description », écrivait un officier des semaines plus tard à propos des combats à Passchendaele, « c'est une bénédiction dans une certaine mesure que l'on devienne insensible à tout cela et que son esprit ne soit pas capable de tout comprendre. . " Toujours Haig a poussé ses hommes, et le 6 novembre, les troupes britanniques et canadiennes ont finalement pu capturer Passchendaele, permettant au général d'annuler les attaques, criant victoire. En fait, les forces britanniques étaient épuisées et opprimées après la longue et écrasante offensive. Avec quelque 275 000 victimes britanniques, dont 70 000 morts, contre 260 000 du côté allemand, la troisième bataille d'Ypres s'est avérée être l'une des offensives alliées les plus coûteuses et les plus controversées de la Première Guerre mondiale.


Bataille de Passchendaele : 31 juillet - 6 novembre 1917

Officiellement connue sous le nom de Troisième bataille d'Ypres, Passchendaele est devenue tristement célèbre non seulement pour l'ampleur des pertes, mais aussi pour la boue.

Ypres était la ville principale à l'intérieur d'un saillant (ou renflement) des lignes britanniques et le site de deux batailles précédentes : la première Ypres (octobre-novembre 1914) et la deuxième Ypres (avril-mai 1915). Haig voulait depuis longtemps une offensive britannique en Flandre et, suite à un avertissement selon lequel le blocus allemand paralyserait bientôt l'effort de guerre britannique, voulait atteindre la côte belge pour y détruire les bases sous-marines allemandes. En plus de cela, la possibilité d'un retrait russe de la guerre menaçait le redéploiement allemand du front oriental pour augmenter considérablement leur force de réserve.

Les Britanniques ont été davantage encouragés par le succès de l'attaque de la crête de Messines le 7 juin 1917. Dix-neuf énormes mines ont explosé simultanément après avoir été placées au bout de longs tunnels sous les lignes de front allemandes. La capture de la crête a gonflé la confiance de Haig et les préparatifs ont commencé. Pourtant, la platitude de la plaine rendait la furtivité impossible : comme pour la Somme, les Allemands savaient qu'une attaque était imminente et le bombardement initial servait d'avertissement final. Il a duré deux semaines, avec 4,5 millions d'obus tirés de 3 000 canons, mais n'a pas réussi à détruire les positions allemandes fortement fortifiées.

L'attaque d'infanterie a commencé le 31 juillet. Les bombardements constants avaient remué le sol argileux et détruit les systèmes de drainage. L'aile gauche de l'attaque a atteint ses objectifs mais l'aile droite a complètement échoué. En quelques jours, les pluies les plus abondantes depuis 30 ans avaient transformé le sol en un bourbier, produisant une boue épaisse qui encrassait les fusils et immobilisait les chars. Il est finalement devenu si profond que des hommes et des chevaux s'y sont noyés.

Le 16 août, l'attaque reprit, sans grand effet. L'impasse a régné pendant un mois jusqu'à ce qu'une amélioration des conditions météorologiques entraîne une autre attaque le 20 septembre. La bataille de la crête de Menin Road, ainsi que la bataille de Polygon Wood le 26 septembre et la bataille de Broodseinde le 4 octobre, ont établi la possession britannique de la crête à l'est d'Ypres.

D'autres attaques en octobre n'ont pas réussi à faire beaucoup de progrès. La capture éventuelle du peu qui restait du village de Passchendaele par les forces britanniques et canadiennes le 6 novembre a finalement donné à Haig une excuse pour annuler l'offensive et revendiquer le succès.

Cependant, le village de Passchendaele se trouvait à peine à cinq milles au-delà du point de départ de son offensive. Après avoir prophétisé un succès décisif, il avait fallu plus de trois mois, 325 000 victimes alliées et 260 000 allemandes pour faire à peine plus que d'agrandir un peu la bosse du saillant d'Ypres. Pour la défense de Haig, la justification d'une offensive était claire et beaucoup s'accordaient à dire que les Allemands pouvaient se permettre moins de pertes que les Alliés, qui étaient renforcés par l'entrée en guerre des États-Unis. Pourtant, la décision de Haig de continuer jusqu'en novembre reste profondément controversée et les arguments, comme la bataille, semblent destinés à durer encore et encore.


Entre juillet et novembre, dans un petit coin de Belgique, plus de , des hommes ont été tués ou mutilés, gazés ou noyés - et de nombreux corps n'ont jamais été retrouvés. L'offensive d'Ypres représente l'impression moderne de la Première Guerre mondiale : arbres brisés, cratères remplis d'eau, trous d'obus boueux. Le point culminant fut l'une des pires batailles des deux guerres mondiales : Passchendaele. Le village est finalement tombé, seulement pour que toute l'offensive soit annulée. Mais, comme le montre Nick Lloyd, notamment à travers des documents allemands non examinés auparavant, cela a rapproché les Alliés d'un tournant majeur de la guerre que nous ne l'avions jamais imaginé. Le hameau français de Passchendaele est devenu l'emplacement de l'une des batailles déterminantes de la Première Guerre mondiale. Une combinaison de mauvais temps et de mauvaise coordination avec le haut commandement britannique a provoqué un échec

Entre juillet et novembre, dans un petit coin de Belgique, plus de , des hommes ont été tués ou mutilés, gazés ou noyés - et de nombreux corps n'ont jamais été retrouvés. L'offensive d'Ypres représente l'impression moderne de la Première Guerre mondiale : arbres brisés, cratères remplis d'eau, trous d'obus boueux. Le point culminant fut l'une des pires batailles des deux guerres mondiales : Passchendaele. Le village est finalement tombé, seulement pour que toute l'offensive soit annulée. Mais, comme le montre Nick Lloyd, notamment à travers des archives allemandes jusqu'alors ignorées, il est frappant de constater à quel point les Britanniques ont été près de forcer l'armée allemande à effectuer une retraite majeure en Belgique en octobre. Loin d'être un gaspillage inutile et futile d'hommes, la bataille était une illustration saisissante de l'efficacité des tactiques et des opérations britanniques et a placé les Alliés plus près d'un tournant majeur de la guerre que nous ne l'avons jamais imaginé. Publié pour le e anniversaire de ce conflit majeur, Passchendaele est le récit le plus convaincant et le plus complet jamais écrit sur l'apogée de la guerre des tranchées sur le front occidental.


Passchendaele: La victoire perdue de la Première Guerre mondiale – Review Par Stuart McClung

La Première Guerre mondiale sur le front occidental peut principalement être décrite comme un exercice futile. Une fois arrêtée l'offensive allemande initiale de 1914 à travers la Belgique et dans le nord de la France, elle a dégénéré en la célèbre guerre des tranchées avec des lignes de front s'étendant de la mer du Nord à la frontière suisse.

Ces lignes de front ont relativement peu changé au cours des trois années suivantes malgré des offensives de chaque côté, généralement sur plusieurs mois, dans divers secteurs du front. Ces efforts ont chacun abouti à un peu plus que des gains territoriaux minimes et des listes de victimes se chiffrant à des centaines de milliers.

Passchendaele, parfois appelé Third Ypres, était une autre de ces offensives de plusieurs mois. Avec le quasi-effondrement de l'armée française dans une mutinerie pure et simple, il appartenait essentiellement aux Britanniques, gardant les ports de la Manche dans le nord de la France aux côtés des Belges, de lancer un assaut à grande échelle prétendument destiné à enfin réaliser une percée sur la côte belge, y éliminer les bases de U-Boat et enrouler le flanc des défenses allemandes.

En 1917, la technologie des armes se concentrait sur la domination des mitrailleuses et de l'artillerie sur le champ de bataille. Les Allemands avaient l'avantage dans le premier et les Alliés étaient supérieurs dans le second. De plus, les aéronefs étaient désormais un facteur d'attaque, de défense et de reconnaissance.

La formule généralement acceptée pour réussir en attaque signifie avoir au moins un avantage de 3-1. Cependant, cela a été compliqué par les défenses élaborées des champs de tir imbriqués des tranchées, des casemates, des maisons détruites et des villages en ruines et le temps souvent pluvieux, qui, avec l'artillerie, a rendu le terrain presque impossible pour opérer et manœuvrer. .

Un soldat dans la boue pendant la seconde bataille de Passchendale

Le paysage de cratères avec des trous d'obus remplis de boue et d'eau a effacé les routes qu'il y avait auparavant et a fait des efforts logistiques pour acheminer de la nourriture, de l'eau, des munitions et des fournitures médicales au front tout autant un cauchemar derrière les lignes que les combats réels. La présence des restes des morts non enterrés dans le no man’s land était également une considération problématique à plus d’un titre.

À Passchendaele, non seulement les Britanniques reprenaient l'offensive des Français épuisés, mais le commandant en chef du Corps expéditionnaire britannique (BEF) Douglas Haig devait également être perçu comme faisant quelque chose, n'importe quoi, qui atténuerait les pressions politiques à la maison sur à la fois lui-même et le Premier ministre Lloyd George qui avait peu confiance dans cette offensive en premier lieu.

En fait, l'attaque, comme beaucoup d'autres, était une opération en plusieurs phases et non une bataille continue. De juillet à novembre, les Britanniques ont fait des gains aux dépens des Allemands avec leur prépondérance d'artillerie, mais il n'y a pas eu de percée pour accompagner les longues listes de pertes et il y avait également des désaccords parmi les hauts responsables quant à la tactique envisagée.

Quel succès a été connu, les Allemands étaient parfois dans les cordes et craignaient sérieusement de ne pas pouvoir tenir le coup. Leur doctrine tactique, cependant, appelait à des contre-attaques judicieuses des divisions derrière les lignes de front avant que les Britanniques ne puissent consolider leurs gains via leurs tactiques « de morsure et de maintien » qui ont finalement concédé toute possibilité de percée.

Un char Mark IV à Passchendaele

La fin de la campagne, en novembre, montra un changement d'environ cinq milles sur le front, au maximum, à un coût immense en hommes et en matériel. Techniquement, c'était une victoire britannique mais n'a pas atteint l'objectif souhaité de dégager la côte belge ou de vaincre l'armée allemande et de mettre fin à la guerre. La guerre des tranchées se poursuivrait encore un an.

Treize excellentes cartes détaillées accompagnent le texte, allant de la situation en juin à la dernière ligne en novembre. Une section de vingt-quatre photographies est également incluse. Ils montrent le paysage détruit et les conditions connexes dans lesquelles la bataille s'est déroulée, certains des principaux commandants, leurs hommes et leur équipement.

La bataille de Passchendaele, juillet-novembre 1917

Intensément recherchée, la longue bibliographie comprend des sources d'archives nationales, des histoires et des rapports officiels, des mémoires et des récits personnels, des histoires d'unités et des ouvrages et articles généraux.

Cette histoire, racontée des deux côtés mais avec plus d'emphase sur la perspective britannique, est aussi emblématique de la futilité de la Première Guerre mondiale que n'importe quelle autre. Pourtant, il y a une leçon à tirer ici, ne serait-ce que pour démontrer le pur et total gaspillage de vies et de ressources de la guerre alors même que l'ancien ordre monarchique de l'Europe continentale a entraîné sa propre disparition.


Passchendaele: La victoire perdue de la Première Guerre mondiale – Review Par Stuart McClung

La Première Guerre mondiale sur le front occidental peut principalement être décrite comme un exercice futile. Une fois arrêtée l'offensive allemande initiale de 1914 à travers la Belgique et dans le nord de la France, elle a dégénéré en la célèbre guerre des tranchées avec des lignes de front s'étendant de la mer du Nord à la frontière suisse.

Ces lignes de front ont relativement peu changé au cours des trois années suivantes malgré des offensives de chaque côté, généralement sur plusieurs mois, dans divers secteurs du front. Ces efforts ont chacun résulté en un peu plus que des gains territoriaux minimes et des listes de victimes se chiffrant à des centaines de milliers.

Passchendaele, parfois appelé Third Ypres, était une autre de ces offensives de plusieurs mois. Avec le quasi-effondrement de l'armée française dans une mutinerie pure et simple, il a été essentiellement laissé aux Britanniques, gardant les ports de la Manche dans le nord de la France aux côtés des Belges, de lancer un assaut à grande échelle apparemment destiné à enfin réaliser une percée sur la côte belge, y éliminer les bases de U-Boat et enrouler le flanc des défenses allemandes.

En 1917, la technologie des armes se concentrait sur la domination des mitrailleuses et de l'artillerie sur le champ de bataille. Les Allemands avaient l'avantage dans le premier et les Alliés étaient supérieurs dans le second. De plus, les aéronefs étaient désormais un facteur d'attaque, de défense et de reconnaissance.

La formule généralement acceptée pour réussir en attaque signifie avoir au moins un avantage de 3-1. Cependant, cela a été compliqué par les défenses élaborées des champs de tir imbriqués des tranchées, des casemates, des maisons détruites et des villages en ruines et le temps souvent pluvieux, qui, avec l'artillerie, a rendu le terrain presque impossible pour opérer et manœuvrer. .

Un soldat dans la boue pendant la seconde bataille de Passchendale

Le paysage de cratères avec des trous d'obus remplis de boue et d'eau a effacé les routes qu'il y avait auparavant et a fait des efforts logistiques pour acheminer de la nourriture, de l'eau, des munitions et des fournitures médicales au front tout autant un cauchemar derrière les lignes que les combats réels. La présence des restes des morts non enterrés dans le no man’s land était également une considération problématique à plus d’un titre.

À Passchendaele, non seulement les Britanniques reprenaient l'offensive des Français épuisés, mais le commandant en chef du Corps expéditionnaire britannique (BEF) Douglas Haig devait également être perçu comme faisant quelque chose, n'importe quoi, qui atténuerait les pressions politiques à la maison sur à la fois lui-même et le Premier ministre Lloyd George qui avait peu confiance dans cette offensive en premier lieu.

En fait, l'attaque, comme beaucoup d'autres, était une opération en plusieurs phases et non une bataille continue. De juillet à novembre, les Britanniques ont fait des gains aux dépens des Allemands avec leur prépondérance d'artillerie, mais il n'y a pas eu de percée pour accompagner les longues listes de pertes et il y avait également des désaccords parmi les hauts responsables quant à la tactique envisagée.

Quel succès a été connu, les Allemands étaient parfois dans les cordes et craignaient sérieusement de ne pas pouvoir tenir le coup. Leur doctrine tactique, cependant, appelait à des contre-attaques judicieuses des divisions derrière les lignes de front avant que les Britanniques ne puissent consolider leurs gains via leurs tactiques de « morsure et de maintien » qui ont finalement concédé toute possibilité de percée.

Un char Mark IV à Passchendaele

La fin de la campagne, en novembre, montra un changement d'environ cinq milles sur le front, au maximum, à un coût immense en hommes et en matériel. Techniquement, c'était une victoire britannique mais n'a pas atteint l'objectif souhaité de dégager la côte belge ou de vaincre l'armée allemande et de mettre fin à la guerre. La guerre des tranchées se poursuivrait encore un an.

Treize excellentes cartes détaillées accompagnent le texte, allant de la situation en juin à la dernière ligne en novembre. Une section de vingt-quatre photographies est également incluse. Ils montrent le paysage détruit et les conditions connexes dans lesquelles la bataille s'est déroulée, certains des principaux commandants, leurs hommes et leur équipement.

La bataille de Passchendaele, juillet-novembre 1917

Intensément recherchée, la longue bibliographie comprend des sources d'archives nationales, des histoires et des rapports officiels, des mémoires et des récits personnels, des histoires d'unités et des ouvrages et articles généraux.

Cette histoire, racontée des deux côtés mais avec plus d'emphase sur la perspective britannique, est aussi emblématique de la futilité de la Première Guerre mondiale que n'importe quelle autre. Pourtant, il y a une leçon à tirer ici, ne serait-ce que pour démontrer le pur et total gaspillage de vies et de ressources de la guerre alors même que l'ancien ordre monarchique de l'Europe continentale a entraîné sa propre disparition.


La bataille de Passchendaele

Le 6 novembre 1917, après trois mois de combats acharnés, les forces britanniques et canadiennes ont finalement pris le contrôle du petit village de Passchendaele dans la région de la Flandre occidentale en Belgique, mettant ainsi fin à l'une des batailles les plus sanglantes de la Première Guerre mondiale. Avec environ un tiers des un million de soldats britanniques et alliés tués ou blessés, la bataille de Passchendaele (officiellement la troisième bataille d'Ypres), symbolise la véritable horreur de la guerre de tranchées industrialisée.

Le général Sir Douglas Haig, commandant en chef britannique en France, avait été convaincu de lancer ses forces sur les bases de sous-marins allemands le long de la côte belge dans le but de réduire les pertes maritimes massives subies alors par la Royal Navy. Le général Haig croyait également que l'armée allemande était sur le point de s'effondrer et qu'une offensive majeure… « juste une poussée de plus », pourrait hâter la fin de la guerre.

C'est ainsi que l'offensive de Passchendaele est lancée le 18 juillet 1917 avec un bombardement des lignes allemandes impliquant 3 000 canons. Dans les 10 jours qui ont suivi, on estime que plus de 4¼ millions d'obus ont été tirés. Beaucoup d'entre eux auraient été remplis par les braves filles de Barnbow.

L'assaut réel de l'infanterie a suivi à 03h50 le 31 juillet, mais loin de s'effondrer, la Quatrième Armée allemande a bien combattu et a limité la principale avancée britannique à des gains relativement faibles.

Peu de temps après l'assaut initial, les pluies les plus abondantes depuis plus de 30 ans ont commencé à tomber sur la Flandre, inondant les soldats et les champs de faible altitude sur lesquels se déroulait la bataille. Les obus d'artillerie qui avaient bombardé les lignes allemandes quelques jours auparavant avaient non seulement déchiré le terrain, mais avaient également détruit les systèmes de drainage qui maintenaient au sec les marais récupérés. Avec le martèlement continu, le sol détrempé par la pluie s'est rapidement transformé en un épais marais de boue.

Même les chars nouvellement développés ont fait peu de progrès, incapables de bouger, ils se sont rapidement coincés dans la boue liquide. A chaque nouvelle phase de l'offensive, la pluie continuait de tomber, remplissant d'eau les trous d'obus. La boue collante a durci les uniformes des soldats et obstrué leurs fusils, mais c'était le cadet de leurs soucis car par endroits la boue était devenue si profonde que les hommes et les chevaux se sont noyés, perdus à jamais dans le bourbier puant.

Les seules structures solides dans cette mer de désolation étaient les casemates en béton de l'ennemi. D'ici, les mitrailleurs allemands pouvaient abattre toute infanterie alliée qui avait reçu l'ordre d'avancer.

Avec le désespoir de la situation apparent, le général Haig a temporairement suspendu l'attaque.

Une nouvelle offensive britannique a été lancée le 20 septembre sous le commandement d'Herbert Plumer, ce qui a finalement abouti à de petits gains, notamment la capture d'une crête voisine juste à l'est d'Ypres. Le général Haig a ordonné de nouvelles attaques au début d'octobre qui se sont avérées moins réussies. Les troupes alliées ont rencontré une vive opposition de la part des réserves allemandes déversées dans la région, et de nombreux soldats britanniques et de l'Empire ont subi de graves brûlures chimiques alors que les Allemands utilisaient du gaz moutarde pour aider à défendre leur position.

Ne voulant pas accepter l'échec, le général Haig ordonna trois autres assauts sur la crête de Passchendaele fin octobre. Les taux de pertes étaient élevés au cours de ces phases finales, les divisions canadiennes en particulier subissant d'énormes pertes. Lorsque les forces britanniques et canadiennes ont finalement atteint Passchendaele le 6 novembre 1917, il ne restait presque plus aucune trace des structures originales du village. La prise du village donne cependant au général Haig l'excuse de mettre un terme à l'offensive, affirmant le succès.

Au cours des trois mois et demi de l'offensive, les forces britanniques et impériales avaient avancé d'à peine cinq milles, subissant d'horribles pertes. Peut-être que leur seule consolation était que les Allemands avaient presque autant souffert avec environ 250 000 tués ou blessés. Au lendemain de la bataille, le général Haig est sévèrement critiqué pour avoir poursuivi l'offensive bien après que l'opération ait perdu toute valeur stratégique réelle.

Peut-être plus que tout autre, Passchedaele est devenu le symbole des horreurs et des coûts humains considérables associés aux grandes batailles de la Première Guerre mondiale. Les pertes de l'Empire britannique comprenaient environ 36 000 Australiens, 3 500 Néo-Zélandais et 16 000 Canadiens, ces derniers ayant été perdus au cours des derniers jours / semaines de l'assaut sanglant final. Quelque 90 000 corps n'ont jamais été identifiés et 42 000 n'ont jamais été retrouvés.

Ces batailles et les soldats de l'Empire britannique qui y ont péri sont aujourd'hui commémorés au Mémorial de la porte de Menin à Ypres, au cimetière de Tyne Cot et au Mémorial des disparus.


Pigeons à Passchendaele

Pour le major Alec Waley, commandant du service des pigeons voyageurs du corps expéditionnaire britannique, le 31 juillet 1917 a été une journée particulièrement tendue, mais finalement très satisfaisante.

C'était le premier jour de la troisième bataille d'Ypres - ou ‘Passchendaele’, comme on s'en souvient plus souvent. La conduite de cette offensive a été facilitée par les technologies les plus destructrices à ce jour : artillerie moderne, mitrailleuses, chars, avions, lance-flammes et gaz toxiques. Les pertes totales, alliées et allemandes, dépassaient probablement 500 000.

Quelle place, au milieu d'un abattage industrialisé à cette échelle, pourrait-il y avoir pour les petits oiseaux fragiles de Waley, transportés en haut de la ligne dans leurs délicats paniers d'osier ? Le soir du premier jour, Waley avait une réponse : en visitant le II Corps BEF, on lui dit que « 821675% des nouvelles qui venaient de la ligne de front avaient été reçues par des pigeons ».

ANCIENNE TECH OU NOUVELLE TECH ?

Là où les appareils sans fil encombrants, peu sûrs et peu fiables, ainsi que les téléphones, les feux de signalisation et les fusées éclairantes tombaient en panne, les pigeons réussissaient. Lorsque les coureurs humains ne pouvaient pas traverser les murs de tirs de barrage, les pigeons s'élevaient au-dessus des explosions et du gaz et volaient rapidement vers leurs greniers, portant des dépêches dans de minuscules cylindres attachés à leurs jambes.

L'utilité des pigeons dans la guerre moderne avait quelque peu surpris les Britanniques. Les pigeons étaient une forme de communication éprouvée, voire séculaire. À l'origine domestiqués vers 4500 avant JC, ils avaient marché (ou plutôt volé) avec les armées de Ramsès II, du roi Salomon, de Jules César et de Gengis Khan. Pourtant, dans la seconde moitié du XIXe siècle, alors que la colombophilie devenait un passe-temps de plus en plus populaire, en particulier parmi la classe ouvrière, à des fins militaires, elles semblaient avoir été entièrement supplantées par le télégraphe.

Les événements de la guerre franco-prussienne de 1870-1871 avaient cependant réaffirmé leur utilité militaire. Les patrouilles de cavalerie prussienne poussant rapidement en France avaient coupé les lignes télégraphiques, et les garnisons françaises isolées ont rapidement eu recours à l'envoi de dépêches par des pigeons voyageurs prêtés par des amateurs locaux.

Les autorités de Paris, assiégée pendant quatre mois pendant le conflit, ont également organisé un service de pigeons voyageurs qui a livré des centaines de milliers de messages à la ville assiégée. Les implications militaires de cette réalisation n'ont pas été perdues pour les soldats continentaux et, en 1914, de vastes réseaux de lofts avaient été établis à travers l'Europe par les armées de toutes les grandes puissances.

DERRIÈRE LA COURBE

Les Britanniques étaient l'exception. Estimant que les oiseaux n'étaient pas fiables en temps de guerre, étant susceptibles de se décourager ou de se perdre, le War Office a aboli le service de petits pigeons voyageurs de l'armée en 1907. La nature des combats sur le front occidental a rapidement révélé que décision d'avoir été une erreur.

Alec Waley, lieutenant dans l'Intelligence Corp à la fin de 1914, avait emprunté des pigeons aux Français et, comme s'en souvenait un collègue officier,

sous son impulsion enthousiaste [le service des pigeons] a prouvé sa valeur, car lorsque les Allemands se rapprochaient d'Ypres et que les routes à travers la ville sont devenues des pièges à obus, Alec Waley était une figure bien connue qui prenait la première ligne les pigeons qui ont sauvé la vie de nombreux cavaliers.

En juillet suivant, ce service improvisé de pigeon voyageur a été officiellement repris par le directeur des transmissions de l'armée, avec Waley en tant qu'officier commandant.

PIGEONS MOBILISÉS

Au cours de la même période, de retour en Grande-Bretagne, AH Osman, rédacteur en chef du journal Racing Pigeon, fut nommé dans l'armée et chargé d'organiser un service de pigeons voyageurs pour la défense du territoire et de fournir les deux oiseaux (dont des milliers ont été donnés gratuitement à l'effort de guerre des amateurs patriotiques) et des hommes convenablement qualifiés pour l'armée et les équipages de chalutiers volontaires impliqués dans le déminage en mer.

Waley n'avait jamais eu qu'environ 380 hommes sous son commandement direct, mais Osman s'est assuré qu'ils avaient de l'expérience avec les oiseaux dans la vie civile et qu'ils pouvaient non seulement gérer les lofts de l'armée mais, surtout, former des fantassins pour s'occuper et jeter les des oiseaux.

À la fin de la guerre, Waley et ses "pigeoneers" seraient responsables de colombiers exploitant environ 20 000 oiseaux et d'avoir entraîné quelque 90 000 soldats (Empire britannique, portugais et américains) à manipuler les pigeons.

Construire cette organisation a pris du temps. Alors que les pigeons ont prouvé leur valeur dans les batailles de 1915 et 1916, il n'y en avait jamais assez pour répondre à la demande, qui ne venait pas seulement de l'infanterie, mais aussi de l'artillerie, le "Heavy Section Machine Gun Corps" (qui est, les chars) et le Royal Flying Corps.

ORGANISATION MILITAIRE

Au début de 1917, cependant, le Carrier Pigeon Service avait établi un vaste réseau de pigeonniers, à la fois fixes et mobiles, ces derniers motorisés ou hippomobiles. Dans l'intérêt de la livraison rapide des messages, les lofts mobiles étaient souvent audacieusement poussés près de la ligne de front Waley, plutôt mal à l'aise, enregistraient leur présence à moins de 2 000 mètres des positions ennemies à l'occasion.

Chacun était généralement composé d'un sergent ou d'un caporal des "pigeoneers" commandant une petite escouade d'un ou deux pionniers (soldats formés pour le travail spécialisé et les tâches d'ingénierie de base), un infirmier et quelques cavaliers d'expédition qui portaient le oiseaux en avant pour les unités entrant en première ligne. Lorsqu'un pigeon arrivait de la ligne, son message était immédiatement transmis à sa destination prévue, comme le quartier général de brigade ou de division.

Bien que cela semble être une procédure lourde, elle a permis – selon les normes de la Première Guerre mondiale – des communications remarquablement rapides. En effet, dans certaines circonstances, les pigeons ont même dépassé le rythme du téléphone. En mai 1916, Waley a enregistré que,

[un officier des transmissions divisionnaires] a mentionné que lorsque les messages dépassaient 30 mots, le pigeon battait presque toujours le fil, car un certain temps était toujours perdu à retransmettre le fil de la brigade au quartier général de la division.

PASSCHENDAELE

À Passchendaele, les pigeons s'assuraient que même les canons les plus lourds, bien que les batteries soient placées bien en arrière, puissent être mobilisés très rapidement lorsque l'infanterie demandait un appui-feu. Waley a enregistré en août que « des pigeons des pigeonniers avancés sont envoyés aux groupes d'artillerie lourde et que les messages arrivent dans d'excellents moments en moyenne 6 minutes ».

Pour l'infanterie, un tel soutien opportun faisait souvent la différence entre la victoire et la défaite. Le 3 août 1917, la compagnie du capitaine HL Binfield du 13th Royal Sussex défendait une ligne de trous d'obus devant le village de St Julian, qu'ils venaient de prendre aux Allemands. Ses hommes étaient maintenant désespérément à court de munitions et ils pouvaient voir l'infanterie ennemie se préparer pour une contre-attaque devant eux.

Binfield a sorti son dernier pigeon, appelant au soutien des artilleurs. Quatorze minutes plus tard, et juste à temps, le barrage tombe entre eux et leurs assaillants, dont l'assaut s'estompe.

Pourtant, dans l'ensemble, août 1917 a été un mois de combats incessants avec un succès limité. Sir Hubert Gough, qui a initialement dirigé la poussée principale, a lutté pour sécuriser le plateau crucial de Gheluvelt. L'infanterie allemande a subi des souffrances sous le martèlement incessant des canons britanniques, mais ils ont enduré, contestant chaque ligne de trou d'obus avec la bombe et la baïonnette.

PIGEONS PLUMER’S

Puis de fortes pluies sont intervenues, transformant le champ de bataille en marécage. Gough fut remplacé par le méthodique Sir Herbert Plumer. Il suspendit l'offensive, construisit son artillerie et planifia méticuleusement le prochain mouvement, visant des objectifs limités mais réalisables.

Lorsque le temps s'est amélioré, fin septembre et début octobre, il a frappé. Dans trois opérations – Menin Road, Polygon Wood et Broodseinde – il a porté des coups de marteau aux défenseurs, s'emparant d'objectifs étroits en termes de terrain, mais s'appuyant sur son artillerie pour détruire les contre-attaques allemandes qui ont suivi, infligeant de lourdes pertes.

Certains ont fait valoir que les victoires de Plumer ont forcé les Allemands à envisager un retrait majeur qui aurait menacé toute leur position en Belgique. Les pigeons ont pleinement joué leur rôle dans ces victoires. Cette inscription au journal de guerre du Carrier Pigeon Service du 21 septembre 1917, révèle l'étendue de leurs fonctions :

[le grenier du château de Vlamertinghe] avait fourni 80 oiseaux aux chars, aux troupes d'assaut et aux PO [postes d'observation] du renseignement. Quarante messages étaient arrivés et un grand nombre d'oiseaux avaient également apporté des cartes. [Loft du V Corps] avait envoyé 120 oiseaux pour l'offensive et 50 messages avaient été reçus en d'excellents moments de la part de troupes d'assaut, de chars, d'OP d'artillerie et d'OP de renseignement.

Mais le ciel s'ouvrit à nouveau et l'offensive pataugea dans la boue. Most military historians agree that it was unnecessarily prolonged at this stage, reaching its dismal climax when the indefatigable Canadian infantry finally captured Passchendaele and its environs in early November.

Pigeons were still doing useful service to the end, but their losses were mounting. Many young, semi-trained birds were being sent up the line and released into gales, driving rain, and snow, only to disappear.

Even when the battle ended, Waley’s command never really got a chance to recover. The German spring offensives of 1918 saw many lofts and their birds destroyed, to avoid their capture.

Remarkably, Waley kept the service in being, salvaging all he could (and simultaneously establishing a messenger-dog service for the BEF too).

During the allied counter-offensives of summer and autumn 1918, the war became more mobile. As the distance between advancing troops and lofts opened up, the pigeons became more of a supplementary means of communication. They never entirely lost their value for attacking troops, but the plans laid for 1919 placed greater emphasis on dogs and wireless.

Passchendaele remains one of the most controversial battles of the 20th century, and historians still debate its significance, but, for Waley, his ‘pigeoneers’, and their gallant little birds, it was their finest hour.

Gervase Phillips is Principal Lecturer in History at Manchester Metropolitan University. He special­ises in human conflict, specifically looking at the military use and treatment of animals in war.

This article is from the November 2017 issue of Military History Matters. To find out more about the magazine and how to subscribe, click here.


Canada and the Battle of Passchendaele

The Battle of Passchendaele, also known as the Third Battle of Ypres, was fought during the First World War from 31 July to 10 November 1917. The battle took place on the Ypres salient on the Western Front, in Belgium, where German and Allied armies had been deadlocked for three years. On 31 July, the British began a new offensive, attempting to break through German lines by capturing a ridge near the ruined village of Passchendaele. After British, Australian and New Zealand troops launched failed assaults, the Canadian Corps joined the battle on 26 October. The Canadians captured the ridge on 6 November, despite heavy rain and shelling that turned the battlefield into a quagmire. Nearly 16,000 Canadians were killed or wounded. The Battle of Passchendaele did nothing to help the Allied effort and became a symbol of the senseless slaughter of the First World War.

Battle of Passchendaele

(Third Battle of Ypres)

31 July 1917 to 10 November 1917

Passchendaele (now Passendale), West Flanders, Belgium

United Kingdom, Australia, New Zealand, Canada, France German Empire

15,654 Canadians (over 4,000 killed)

Un soldat canadien marche sur le champ de bataille de Passchendaele dévasté et imbibé de boue pendant la Première Guerre mondiale en 1917.

Preparation and Initial British Offensive

By the spring of 1917, the Germans had begun unrestricted submarine warfare — sinking Allied merchant ships in international waters. Although the attacks had brought the United States into the war on the Allied side, they threatened the shipping routes that carried war supplies, food and other goods into Britain. British naval leaders urged their government to force the Germans from occupied ports on the Belgian coast, which were being used as enemy submarine bases. General Douglas Haig, commander of the British armies in Europe, said that if the Allies could break through the German front lines in Belgium, they could advance to the coast and liberate the ports.

At about the same time, legions of French soldiers, weary from years of grinding war, had begun to mutiny following the failure of a large French offensive on the Western Front. With some French armies temporarily unwilling or unable to fight, General Haig also believed that an aggressive British campaign in the summer of 1917 would draw German resources and attention away from the French forces, giving them time to recoup and reorganize.

Haig proposed a major offensive in the Ypres salient, a long-held bulge in the Allied front lines in the Flanders region of Belgium. The salient had been an active battlefield since 1914, and Canadian troops had fought there in 1915 (voir Second Battle of Ypres). Haig argued that capturing the plateau overlooking the salient — including Passchendaele ridge and the crossroads village of the same name — would provide a suitable jumping-off point for Allied forces to advance to the Belgian coast.

Map showing progress in the Ypres area, 1 Aug to 17 Nov, 1917. 8th edition. GSGS 3588. 1:40,000. War Office.

British Prime Minister David Lloyd George was skeptical of Haig’s scheme. Britain only had a small superiority in forces over the enemy. Even if German lines could be broken at Ypres, the coastal ports might not be captured, and the offensive in Belgium wouldn’t end the war, in any case. The only certainty was heavy loss of life. Despite these fears, Haig’s plan was approved by the British war Cabinet. The Battle of Passchendaele, also known as the Third Battle of Ypres, would begin in July.

Canadian Corps

The Canadian Corps, Canada’s 100,000-man assault force (voir Canadian Expeditionary Force) was initially spared involvement in General Douglas Haig’s 1917 campaign. The Corps, fresh from its April victory at Vimy Ridge, was instead assigned the task of attacking Germans occupying the French city of Lens (voir Battle for Hill 70) in the hopes that this would draw German resources away from the main battle in the Ypres salient.


In mid-July, as the Canadians prepared to attack Lens, British artillery began a two-week bombardment of a series of scarcely visible ridges rising gently around the salient, on which the Germans waited.

Previous fighting since 1914 had already turned the area into a barren plain, devoid of trees or vegetation, pockmarked by shell craters. Earlier battles had also destroyed the ancient Flanders drainage system that once channelled rainwater away from the fields. The explosion of millions more shells in the new offensive — accompanied by torrential rain — quickly turned the battlefield into a swampy, pulverized mire, dotted with water-filled craters deep enough to drown a man, all made worse by the churned-up graves of soldiers killed in earlier fighting.

British and ANZAC Assault

British troops, supported by dozens of tanks (voirArmaments) and assisted by a French contingent, assaulted German trenches on 31 July. For the next month, hundreds of thousands of soldiers on opposing sides attacked and counterattacked across sodden, porridge-like mud, in an open, grey landscape almost empty of buildings or natural cover, all under the relentless, harrowing rain of exploding shells, flying shrapnel and machine-gun fire. Few gains were made. Nearly 70,000 men from some of Britain’s best assault divisions were killed or wounded.

By early September, Haig was under political pressure from London to halt the offensive, but he refused. In September, Australian and New Zealand (ANZAC) divisions were thrown into the fight alongside the worn out British forces. Despite some limited gains, the result was mostly the same: the Allies would bombard, assault and occupy a section of enemy ground only to be thrown back by the counterattacking Germans.

Haig was determined to carry on despite the depletion of his armies and the sacrifice of his soldiers. In October, he turned to the Canadians.

Canadians Join the Battle of Passchendaele

General Douglas Haig ordered Lieutenant General Arthur Currie, the Canadian Corps’ new commander, to bring his four divisions to Belgium and take up the fight around the village of Passchendaele. Currie objected to what he considered a reckless attack, arguing it would cost about 16,000 Canadian casualties for no great strategic gain. Ultimately, however, Currie had little choice. After lodging his protest, he made careful plans for the Canadians’ assault.

The four divisions of the Canadian Corps moved into the Ypres salient, occupying sections of the front that Canadian troops had earlier defended in 1915 (voirSecond Battle of Ypres). Two years later, the ground had been subject to so much fighting and continuous artillery fire that it still contained the rotting, unburied bodies of dead soldiers and horses from both sides. “Battlefield looks bad,” wrote Currie in his diary. “No salvaging has been done and very few of the dead buried.”

Over the next two weeks, Currie ordered the removal of the dead, and the building and repair of roads and tramlines to help in the movement of men, armaments and other supplies on the battlefield. Even so, transporting troops to the front lines from which they would launch their attack was a treacherous business. The battlefield was a vast expanse of mud, riddled with water-filled shell craters. Soldiers and pack animals had to pick their way across narrow “duck walk” tracks that wound among the craters. Slipping off the tracks carried the risk of drowning in craters big enough to swallow a house. Amid these conditions, troops and officers were given time to position themselves and prepare for the attack, which opened on 26 October.

Battlefield Conditions

For the next two weeks, all four divisions of the Canadian Corps took turns assaulting Passchendaele ridge in four separate attacks. During the first two — on 26 and 30 October — Canadian gains measured only a few hundred metres each day, despite heavy losses. So fierce was the fighting that one battalion, the Princess Patricia’s Canadian Light Infantry, lost almost all its junior officers only an hour into the assault on 30 October.

Under almost continuous rain and shellfire, conditions for the soldiers were horrifying. Troops huddled in shell holes, or became lost on the blasted mud-scape, not knowing where the front line was that separated Canadian from German positions.

“Our feet were in water, over the tops of our boots, all the time,” wrote Arthur Turner, an infantryman from Alberta. “We were given whale oil to rub on our feet . . . this was to prevent trench-feet. To solve it I took off my boots once, and poured half the oil into each foot, then slid my feet into it. It was a gummy mess, but I did not get trench-feet.”

The mud gummed up rifle barrels and breeches, making them difficult to fire. It swallowed up soldiers as they slept. It slowed stretcher-bearers — wading waist-deep as they tried to carry wounded away from the fighting — to a crawl. Ironically, the mud also saved lives, cushioning many of the shells that landed, preventing their explosion.

“The Battle for the Passchendaele Ridge,” wrote Turner, “was without doubt one of the Muddy-est, Bloody-est, of the whole war.”

Wrote Private John Sudbury: “The enemy and ourselves were in the selfsame muck, degradation and horror to such a point nobody cared any more about anything, only getting out of this, and the only way out was by death or wounding and we all of us welcomed either.”

Soldiers carry a wounded Canadian to an aid-post during the Battle of Passchendaele, November 1917. Two wounded First World War soldiers - a Canadian and a German - light cigarettes on the muddy Passchendaele battlefield in Belgium in 1917. Canadian soldiers wounded during the Battle of Passchendaele, November, 1917. Laying trench mats over the mud during the Battle of Passchendaele, in Belgium, November, 1917.

Was the Battle of Passchendaele a Success?

On 6 November, the Canadians launched their third attack on the ridge. They succeeded in capturing it and the ruins of Passchendaele village from the exhausted German defenders. A fourth assault, which secured the remaining areas of high ground east of the Ypres salient, was carried out on 10 November — the final day of the more than four-month battle.

Nine Victoria Crosses, the British Empire’s highest award for military valour, were awarded to Canadians after the fighting. Among the recipients was Winnipeg’s Robert Shankland who on 26 October had led his platoon in capturing a series of German gun emplacements — and holding them against repeated enemy counterattacks — on a critical piece of high ground called the Bellevue Spur (voir également George Randolph Pearkes).

DID YOU KNOW?
Corporal Francis Pegahmagabow, an Anishnaabe sniper from Parry Island reserve (now Wasauksing First Nation), won the first bar to his Military Medal for bravery at Passchendaele. Pegahmagabow would become Canada’s most decorated Indigenous war veteran. An estimated 4,000 First Nations men enlisted in the First World War, but government records were incomplete and omitted non-Status Indians and Métis people.

More than 4,000 Canadians were killed and another 12,000 wounded — almost exactly the casualties predicted by Arthur Currie. These were among the 275,000 casualties (including 70,000 killed) lost overall to the armies under British command at Passchendaele. The Germans suffered another 220,000 killed and wounded. At the end, the point of it all was unclear. In 1918, all the ground gained there by the Allies was evacuated in the face of a looming German assault.


Significance and Legacy of the Battle of Passchendaele

A century later, the Battle of Passchendaele is remembered as a symbol of the worst horrors of the First World War, the sheer futility of much of the fighting, and the reckless disregard by some of the war’s senior leaders for the lives of the men under their command.

The campaign was not followed by an advance to the coast and the liberation of Belgium’s coastal ports — partly due to the onset of winter, and partly because in the spring of 1918, the Germans launched a major offensive of their own. Although the fighting at Passchendaele did occupy and wear down German armies on the Western Front through the summer and fall of 1917 — perhaps diverting the enemy’s attention from the internal strife and weakness among French forces — it also depleted the British armies. Britain’s future wartime prime minister Winston Churchill called Passchendaele “a forlorn expenditure of valour and life without equal in futility.” A century later, Passchendaele remains one of the most controversial episodes of the war.

The sacrifice of Canadian soldiers in the battle is commemorated by the Canadian Passchendaele Memorial, located east of the city of Ypres (now called Ieper). The Canadians who died in the battle are buried and remembered at war cemeteries throughout the area, and also on the Menin Gate Memorial in Ypres, which is inscribed with the names of 6,940 Canadians who died throughout the war in Belgium, with no known graves (voir Monuments of the First and Second World Wars).

The graves of unknown Canadian soldiers who fought and died at the Battle of Passchendaele. These men were later buried nearby at the cemetary at Tyne Cot, Belgium. A detail of the Menin Gate memorial in Ypres (Ieper) Belgium, which is inscribed with the names of the 6,940 Canadians who died in Belgium during the First World War with no known graves.

Allied infantry and artillery performed well

The infantry and artillery had come a long way since the Somme in the summer of 1916. In 1917 the British Army was increasingly adept at using artillery and infantry together, rather than viewing them as separate arms.

Even in the early unsuccessful attacks at Ypres, the Allies skilfully combined infantry attack with creeping and standing barrage. But Plumer’s bite and hold tactics really showcased this combined arms approach.

The successful use of combined arms and all arms warfare was an important contributing factor to Allied victory in the war.


United Ireland trailer

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The Canadian commander Arthur Currie took one look at the ground before the attack and concluded it was not worth one drop of blood. With wearying accuracy, he predicted this shelled abyss would cost his men 16,000 casualties.

Military disaster

Passchendaele was a military disaster, but Lloyd contends it was almost a success. He describes it as a “lost victory” on the basis that the middle phase of the battle, conducted by the Second Army’s redoubtable general Sir Herbert “Daddy” Plumer, could have achieved the breakthrough Haig so desperately wanted, but for the weather and the lateness in the year.

In an otherwise meticulously researched and well-argued book, Lloyd makes an unconvincing case for Passchendaele being a “lost victory”. The Germans were left reeling in late September and early October by a series of massive onslaughts, but neither their line nor their spirits were broken. It would take the combined might of the British, French and millions of fresh American soldiers to finally break the Germans a year later.

The author himself appears to contradict himself by stating that the battle was a failure judging by its original objectives. Haig had conceived of the Flanders campaign as leading to a decisive breakthrough.

By breaking out of the Ypres salient, the British would then capture the vital railway junction of Roulers before pushing on to clear the Belgian coast of German submarine bases. Haig maintained his offensive could win the war for Britain in 1917 or in early 1918.

By any objective measure, he came nowhere near achieving of any of these goals.

The novelty of the book, hence the word new, is that the author devotes much of his book to the German account of the battle whereas previous accounts only dealt with it from a British point of view.

He gives due regard to the resourcefulness and courage of the German defenders of the Ypres salient. As one German officer memorably wrote: “You do not know what Flanders means. Flanders means endless endurance. Flanders means blood and scraps of human bodies. Flanders means heroic courage and faithfulness even unto death.”

Lloyd apportions blame for the failure of the Flanders offensive widely. He begins with the British prime minister David Lloyd George. He and Haig loathed each other. Lloyd George never had any faith in Haig’s plans, but suffered a rare failure of nerve. He felt unqualified as a civilian to call the whole thing off and unable, as a result of the coalition government he headed, to sack Haig who had many friends in high places.

Opportunities

The author believes Lloyd George had opportunities to end the battle, but he is broadly sympathetic to his dilemma. He is not sympathetic to Haig, the architect of the Flanders disaster.

In recent years there has been a concerted attempt to rehabilitate Haig’s reputation. Haig made serious mistakes, but learned from them and the culmination of that learning was the 100-day offensive which defeated the Germans in the autumn of 1918, or so the argument goes.

Lloyd rightly eschews such an approach. He judges Haig on his conduct of this battle and finds him wanting. He excoriates Haig for the reckless manner in which he pursued the battle in such appalling conditions, for his over-optimism about the weakness of the German defences and his general disregard for the welfare of his men.

These are familiar failings which were also apparent at the Somme. Far from being a cautious commander, Haig was, as Lloyd points out, a “compulsive gambler with the compulsive gambler’s habit of throwing good money after bad”. In this case the chips were not money but thousands of men’s lives.

Haig had choices. He could have done what the French commander-in-chief Marshal Philippe Pétain did after the disastrous Nivelle offensive of May 1917. Pétain chose to remain on the defensive, husbanding his forces until the expected arrival en masse of the Americans in 1918.

The book ends with an anecdote featuring Tim Harington, the chief of staff of the Second Army and Plumer’s deputy.

Looking around the row after row of crosses in Tyne Cot Cemetery after the war, Harington was seized with a sense of guilt. “I have prayed in that cemetery oppressed with fear lest even one of those gallant comrades should have lost their life owing to any fault of neglect on that part of myself and the Second Army staff.”

No such guilt or remorse assailed Haig’s conscience. He died in 1928 and was given a State funeral. He should have been buried at sea.
Ronan McGreevy is an Irish Times journalist and the author of Wherever the Firing Line Extends: Ireland and the Western Front published by the History Press. The Irish Times’ documentary United Ireland: how nationalists and unionists fought together in Flanders will be screened as part of the Dublin Festival of History on October 12th at 6pm in The Irish Times AV room, Tara Street. The trailer can be viewed here


Voir la vidéo: Passchendaele 1917 Linferno di fango (Juillet 2022).


Commentaires:

  1. Vipponah

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  2. Patric

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  3. Gibbesone

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