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Le projet des écrivains fédéraux

Le projet des écrivains fédéraux


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La Works Projects Administration (WPA) a été créée par Franklin D. Roosevelt en 1935 dans le cadre de la tentative du New Deal de lutter contre la Dépression. Cela comprenait le projet des écrivains fédéraux pour fournir des emplois aux historiens, enseignants, écrivains, bibliothécaires et autres cols blancs. Le projet a été dirigé par Henry Alsberg, ancien journaliste et metteur en scène. À l'origine, le but du projet était de produire une série de guides sectoriels sous le nom Guides américains, en se concentrant sur les ressources pittoresques, historiques, culturelles et économiques des États-Unis. Au cours des deux années suivantes, le projet a été responsable d'environ un millier de publications, dont cinquante et un guides nationaux et territoriaux, trente guides urbains et vingt guides régionaux. (1)

Les écrivains impliqués dans le projet comprenaient Richard Wright, Claude McKay, John Steinbeck, Ralph Ellison, Studs Terkel, Zora Neale Hurston, Nelson Algren, Conrad Aiken, William Attaway, Saul Bellow, Max Bodenheim, John Cheever, Vardis Fisher, Fountain Hughes, Weldon Kees, Kenneth Patchen, May Swenson, Jim Thompson, Frank Yerby, Margaret Walker, Dorothy West et Anzia Yezierska.

William E. Leuchtenburg, l'auteur de Les années FDR : sur Roosevelt et son héritage (1995) : « Les travailleurs du projet ont transcrit des chansons de blues en chaîne, récupéré du folklore qui aurait autrement été perdu... le magazine Histoire a organisé un concours pour la meilleure contribution d'un employé du projet, le prix a été remporté par un jeune de vingt-neuf ans non publié qui avait travaillé sur l'essai sur le nègre pour le projet de l'Illinois. Avec le prix en argent de ses contes, publiés par la suite sous le titre Les enfants de l'oncle Tom, Richard Wright a gagné le temps d'écrire son remarquable premier roman, Fils autochtone." (2)

L'effusion de littérature sous le parrainage du Federal Writers' Project a été « l'un des phénomènes les plus remarquables de l'ère de crise », a écrit le critique Alfred Kazin dans son livre, On Native Grounds: Une interprétation de la littérature en prose américaine moderne (1942) : "Quelle que soit la forme qu'ait prise cette littérature... elle témoignait d'une extraordinaire auto-examen national... Jamais auparavant une nation n'avait semblé aussi avide de nouvelles d'elle-même." (3)

L'un des projets les plus impressionnants était la Slave Narrative Collection, une série d'entretiens qui ont conduit à des récits d'esclaves basés sur les expériences d'anciens esclaves, le travail aboutissant à plus de 2 300 récits à la première personne de l'esclavage et 500 photographies en noir et blanc. d'anciens esclaves. Cela a été organisé en tant que branches au niveau des États des projets des écrivains fédéraux dans dix-sept États, travaillant en grande partie séparément les uns des autres. (4)

Le 26 mai 1938, la Chambre des représentants des États-Unis a autorisé la formation du Comité spécial de la Chambre sur les activités anti-américaines. Le premier président du Comité des activités anti-américaines (HUAC) était Martin Dies. L'intention initiale de la HUCA était d'enquêter sur les groupes politiques de gauche et de droite. Cependant, il est vite devenu évident que sa cible principale était les initiatives du New Deal telles que le Federal Writers' Project. John Parnell Thomas, membre de la HUCA, a commenté que sur la base de "preuves surprenantes" que le projet était "un foyer pour les communistes". (5)

Dies a souligné dans son livre, Le cheval de Troie en Amérique (1940): "Staline n'aurait pas pu faire mieux par ses amis et agents américains. Les projets de secours grouillaient de communistes - des communistes qui n'étaient pas seulement des bénéficiaires des secours nécessaires, mais à qui les responsables du New Deal ont confié des postes administratifs élevés dans les projets. Dans un projet des écrivains fédéraux à New York, un tiers des écrivains étaient membres du Parti communiste. Cela a été prouvé par leurs propres signatures. De nombreux témoins ont témoigné qu'il était nécessaire pour les travailleurs de la WPA de rejoindre l'Alliance des travailleurs - lobby de haute pression dirigé par le Parti communiste - afin d'obtenir ou de conserver leur emploi... Plusieurs centaines de communistes ont occupé des postes consultatifs ou administratifs dans les projets WPA." (6)

Works Projects Administration (WPA) a été la plus grande aubaine financière qui soit jamais venue aux communistes aux États-Unis. Staline n'aurait pas pu faire mieux avec ses amis et agents américains. projets.

Works Projects Administration (WPA) a été la plus grande aubaine financière qui soit jamais venue aux communistes aux États-Unis. projets.

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Les femmes aux États-Unis dans les années 1920 (Réponse Commentaire)

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Activités en classe par sujet

(1) William E. Leuchtenburg, Franklin D. Roosevelt et le New Deal (1963) page 127

(2) William E. Leuchtenburg, Les années FDR (1995) pages 262-263

(3) Alfred Kazin, On Native Grounds: Une interprétation de la littérature en prose américaine moderne (1942) pages 378-379

(4) Norman R. Yetman, L'arrière-plan de la collection narrative d'esclaves (1967) pages 534-553

(5) Walter Goodman, Le Comité (1964) page 25

(6) Martin meurt, Le cheval de Troie en Amérique (1940) page 298


Projet des écrivains fédéraux

Les Projet des écrivains fédéraux (FWP) était un projet du gouvernement fédéral des États-Unis créé pour fournir des emplois aux écrivains sans emploi pendant la Grande Dépression. Il faisait partie de la Works Progress Administration (WPA), un programme New Deal. Il faisait partie d'un groupe de programmes artistiques du New Deal connus collectivement sous le nom de Federal Project Number One ou Federal One. Le FWP employait des milliers de personnes et a produit des centaines de publications, y compris des guides d'État, des guides de ville, des histoires locales, des histoires orales, des ethnographies et des livres pour enfants. En plus des écrivains, le projet a fourni des emplois à des bibliothécaires, des commis, des chercheurs, des éditeurs et des historiens au chômage.


Légendes d'Amérique

Le Federal Writers’ Project (FWP) était un projet du gouvernement fédéral des États-Unis visant à financer le travail écrit et à soutenir les écrivains pendant la Grande Dépression. Il faisait partie de la Works Progress Administration, un programme New Deal établi le 27 juillet 1935.

Le sort de l'écrivain au chômage, et de toute personne pouvant être qualifiée d'écrivain comme un avocat, un enseignant ou un bibliothécaire, pendant les premières années de la Dépression, préoccupait non seulement l'administration Roosevelt mais aussi les écrivains. organisations et personnes de convictions libérales et universitaires. De manière générale, il a été estimé que le New Deal pourrait proposer des situations de travail plus appropriées pour ce groupe autres que les emplois de cols bleus sur les projets de construction.

Le résultat était un projet pour tous les « arts », qui s'appelait Federal One. Faisant partie du Second New Deal du président Roosevelt, Federal One était divisé en cinq spécialités : écrivains, documents historiques, théâtre, musique et art. Des professionnels du domaine ont dirigé chaque programme.

Le Federal Writers Project a d'abord été dirigé par le journaliste et producteur de théâtre Henry Alsberg et plus tard par John D. Newsome, chargés d'employer des écrivains, des éditeurs, des historiens, des chercheurs, des critiques d'art, des archéologues, des géologues et des cartographes. Quelque 6 600 personnes ont été employées par le projet, compilant des histoires locales et culturelles, des histoires orales, des livres pour enfants et d'autres ouvrages.

Semaine américaine des guides, FWP, 1941

Les plus connues de ces publications étaient les 48 guides d'État sur l'Amérique connus sous le nom de Série de guides américains. Ces livres contenaient des histoires détaillées de chaque État avec des descriptions de chaque ville et village, ainsi que l'histoire et la culture de l'État, des visites en automobile d'attractions importantes et un portefeuille de photographies.

Dans chaque État, une équipe du Writer’s Project a été formée avec des éditeurs et des travailleurs sur le terrain. Certains bureaux employaient jusqu'à 150 personnes, dont une majorité de femmes. Le personnel comprenait également plusieurs auteurs bien connus de l'époque et a aidé à lancer la carrière littéraire des autres.

Bien que le projet ait produit un travail utile dans les nombreuses histoires orales recueillies auprès de résidents à travers les États-Unis, il a eu ses critiques dès le début, beaucoup affirmant que le gouvernement fédéral a tenté de « démocratiser la culture américaine ». Bien que la plupart des travaux soient apolitiques, cela n'a pas toujours été le cas, car les écrivains qui ont soutenu des thèmes politiques ont parfois exprimé leurs positions dans leurs écrits. Cela a conduit certaines législatures d'État à s'opposer fortement à certains projets, et dans quelques États, le Série de guides américains les livres n'étaient imprimés que très peu.

Alors que le projet se poursuivait jusqu'à la fin des années trente, les critiques se sont poursuivies et plusieurs membres du Congrès avaient l'intention de fermer l'entreprise. En octobre 1939, le financement fédéral du projet a pris fin en raison du besoin de l'administration d'un budget de défense plus important. Cependant, le programme a été autorisé à se poursuivre sous le parrainage de l'État jusqu'en 1943.

Au cours de son existence, le projet comprenait une riche collection de folklore rural et urbain, des récits à la première personne de personnes confrontées à la dépression, des études sur les coutumes sociales de divers groupes ethniques et plus de 2 300 récits à la première personne de l'esclavage.

Les raisins de la colère de John Steinbeck

En documentant les gens du commun, plusieurs livres ont émergé d'écrivains sur le projet, y compris Jack Conroy’s Les déshérités et le classique durable de John Steinbeck Les raisins de la colère.

Pour voir de nombreux écrits du FWP, allez ici : Collections numériques, Bibliothèque du Congrès.


Le projet des écrivains fédéraux

La Grande Dépression a laissé de nombreux Américains sans emploi et par la suite, sans identité. Pour les artistes, c'était particulièrement grave. En réponse à cela, la Works Progress Administration (WPA) a établi le projet fédéral numéro un, pour aider à fournir des emplois publics aux artistes qui n'avaient aucun recours pour exercer leur métier.

Dans le cadre du projet fédéral numéro un, des programmes ont été mis en place pour fournir du travail à des artistes dans des domaines tels que l'art, la musique, le théâtre et l'écriture. Ce mois-ci marque le 85 e anniversaire du Federal Writers’ Project (FWP). Créé le 27 juillet 1935, le programme a fourni du travail à des milliers d'écrivains et de journalistes et a produit des publications allant du Série de guides américains, aux histoires locales et aux livres pour enfants. Le directeur de FWP, Henry Alsberg, souhaitait également utiliser le programme pour aider à créer un « autoportrait de l'Amérique », et à cette fin, il a consacré de gros efforts à la collecte de récits à la première personne d'événements historiques, d'histoires, de folklore et d'autres patrimoine immatériel important, connu sous le nom de « Projets d'histoire de la vie et de folklore ». De nombreux auteurs, poètes et photographes importants ont travaillé pour le FWP, dont de nombreuses femmes et Afro-Américains, tels que Zora Neale Hurston, Ralph Ellison, Studs Terkel, May Swenson, Saul Bellow et Robert McNeill.

Le projet le plus important qui a résulté du FWP est peut-être le Collection narrative d'esclaves – une compilation de plus de 2 300 comptes à la première personne d'anciens esclaves, dans 17 États. Bien que critiqué plus tard comme offrant une vision déformée et simpliste de l'esclavage et de la vie dans une plantation, le programme est crédité de la préservation d'un grand volume de récits personnels sur le sujet, qui auraient autrement été perdus à jamais. La collection est aujourd'hui conservée à la Bibliothèque du Congrès.

De tous les projets entrepris par le FWP, le plus populaire a peut-être été le Série de guides américains. Publié de 1937 à 1941, le Série de guides américains était une collection de guides pour chaque État et territoire principal du pays (à l'exception d'Hawaï), ainsi que certaines régions et villes. Ils contenaient l'histoire du sujet, ainsi que des descriptions de sa culture, des grandes villes, ainsi que des intérêts de voyage tels que des visites guidées et des photographies. Pour de nombreux Américains, ils étaient la fenêtre sur la nation et offraient une porte d'entrée pour voir l'Amérique, soit en voiture, soit chez eux. Ils étaient le compte le plus complet des États-Unis jamais rassemblé selon l'auteur John Steinbeck.

Le projet des écrivains fédéraux, ainsi que son parent, le projet fédéral numéro un, ont commencé à s'estomper en 1939, certains projets étant annulés ou cédés du gouvernement fédéral. Le programme, ainsi que les autres composantes du projet fédéral numéro un, avait fait l'objet d'accusations d'activité communiste et de sympathie de la part du Comité de la Chambre sur les activités anti-américaines (HUAC). Alsberg serait licencié et le FWP passerait au parrainage de l'État, se poursuivant jusqu'en 1943 sous le nom de Writer's Program.

Au cours de son existence, le FWP a publié des centaines de publications importantes et a employé des milliers d'Américains pendant la Grande Dépression, dont beaucoup ont façonné le paysage littéraire américain. Les programmes du Federal Project Number One et du FWP ont également permis aux Américains de l'époque d'accéder aux arts et ont fourni l'inspiration et le divertissement dont ils avaient tant besoin, au cours d'une décennie de volatilité.

L'héritage du FWP se fait encore sentir aujourd'hui. Les chercheurs ont bénéficié des témoignages à la première personne conservés par le FWP et de nombreux ouvrages littéraires importants suivis par les employés du FWP, y compris celui de Ralph Ellison. Homme invisible (1952).

Bien que loin d'être le programme New Deal le plus connu, le Federal Writers' Project reste une partie notable de l'histoire de l'Amérique.


De notre numéro de mars 2021

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L'intérêt de Lewis pour l'histoire allait finalement changer le cours de sa vie. Alors qu'il faisait ses recherches généalogiques, il remonta jusqu'à la Révolution américaine, essayant de découvrir s'il avait des parents qui avaient été réduits en esclavage dans les colonies britanniques. Il est tombé sur le livre Généalogie noire, par l'historien Charles L. Blockson. Là, Lewis a rencontré l'histoire d'un homme nommé Edward "Ned" Hector, un soldat noir qui a combattu pendant la guerre d'indépendance, l'un des milliers de Noirs à combattre aux côtés des Américains. Au cours de la bataille de Brandywine, en septembre 1777, Hector et son régiment sont attaqués et reçoivent l'ordre d'abandonner leurs armes et de se retirer pour se mettre en sécurité. Hector, cependant, a saisi autant d'armes abandonnées qu'il le pouvait, les a jetées dans son wagon et a repoussé les soldats britanniques pour récupérer le seul équipement qui restait à sa compagnie.

En savoir plus sur Hector a été une transformation pour Lewis. Il pensait que cette histoire des contributions noires au projet américain devrait être enseignée dans les classes de ses enfants, mais pas seulement à travers des livres ou des conférences. Il fallait faire vivre l'histoire. Il fallait le rendre réel. « Alors j'ai pensé que ce serait une bien meilleure façon de faire comprendre les enfants À propos Hector si je venais comme Hector, dit-il.

Sa première présentation a eu lieu dans la classe de cinquième année de sa fille, dans un costume de fortune dont il rit encore aujourd'hui. Ses pantalons étaient des blouses d'hôpital bleues, avec une paire de longues chaussettes blanches enfilées sur le bas des jambes. Il portait un gilet en lin jaune, un tricorne de magasin de souvenirs et un chemisier de femme. "C'était très mauvais, extrêmement mauvais", a-t-il déclaré. Pourtant, les enseignants et les élèves ont adoré sa présentation, et on lui a demandé de revenir. Et encore. "Au bout d'un moment, l'un des professeurs a dit:" Vous avez quelque chose de vraiment bien ici. Peut-être que vous voudrez peut-être envisager de rendre cela plus public, dans d'autres écoles et endroits. » J'y ai pensé. Et j’ai dit : ‘Tu sais, ce n’est pas une mauvaise idée.’ »

Environ trois ans plus tard, Lewis a décidé de quitter son emploi à temps plein en tant que gérant d'un atelier de réparation électronique afin de pouvoir consacrer plus de temps à son travail de reconstitution, pour lequel il avait commencé à être payé. Depuis lors, il a joué le rôle de Ned Hector dans des salles de classe, sur des sites commémoratifs et lors de festivals communautaires et est devenu un incontournable de la communauté de la reconstitution coloniale.

Dans une vidéo d'une performance, il est vêtu d'une veste en laine bleue, typique de celles portées par les soldats américains pendant la guerre d'indépendance, et d'un tricorne assorti avec une grande plume rouge. Dans ses mains, le mousquet qu'il tient n'est pas simplement un mousquet, mais un instrument qui l'aide à transporter le public en arrière de plus de deux siècles. Il devient une pagaie, montant et descendant devant sa poitrine alors qu'il raconte l'histoire de soldats noirs aidant d'autres troupes américaines à traverser une rivière pendant la bataille. Il le place juste sous son menton comme s'il s'agissait d'un microphone amplifiant son histoire, ou d'une lumière destinée à éclairer son visage dans l'obscurité.

Dans une autre vidéo, Lewis se tient devant un groupe scolaire. « Comment aimeriez-vous que vos familles, vos proches meurent pour la liberté de quelqu'un d'autre, pour être oubliés par eux ? » Il s'arrête et scrute la foule. « Si vous êtes un américain, vous partagez l'histoire afro-américaine, parce que ces personnes ont aidé tu être libre."

En regardant Lewis, j'ai été impressionné par la façon dont il a donné vie à la Révolution d'une manière que mes manuels n'avaient jamais eue. Comment il a raconté des histoires sur le rôle que les Noirs ont joué dans la guerre que je n'avais jamais entendues auparavant. Comment à l'école - à l'exception du martyre de Crispus Attucks lors du massacre de Boston - je ne pense pas qu'on m'ait jamais fait considérer que les Noirs faisaient partie de la Révolution américaine. Cela m'a rappelé à quel point l'histoire des Noirs est sous-estimée, déformée ou simplement perdue. Combien d'histoires qui nous donneraient une image plus complète de l'Amérique sont connues par si peu d'Américains.

Sur la photographie accompagnant l'interview de Carter J. Johnson, il se tient devant une cabane en bois dans la ville de Tatum, au Texas. Il porte une salopette en jean et une chemise à col. Sa tête est penchée, son front plissé. Sur le porche derrière lui se trouve une femme vêtue d'une robe à motifs.

Janice Crawford n'avait jamais vu de photo du père de sa mère. Quand elle a vu cette photo, m'a-t-elle dit, elle était répertoriée sous le nom de Carter J. Jackson, mais Crawford n'a pas pu trouver de Carter Jackson dans les registres du recensement de cette région. Elle a reconnu certains des noms qu'il a mentionnés dans son récit à partir de ses recherches généalogiques et a montré la photo à sa mère, qui a immédiatement reconnu son père. Carter J. Jackson était en fait Carter J. Johnson. L'enquêteur a dû faire une erreur.

La mère de Crawford est née de deux parents célibataires. Ils vivaient à proximité, mais l'homme qu'elle appelait Papa, l'homme qu'elle considérait toujours comme son père, était Carter Johnson. Johnson, un diacre de l'église locale, et sa femme, Sally Gray Johnson (que Crawford appelait Big Mama, et qui est la femme sous le porche sur la photo), l'ont accueillie et l'ont élevée comme la leur. Crawford n'a jamais connu son grand-père - il est mort neuf ans avant sa naissance - mais sa présence était toujours dans l'air alors qu'elle grandissait.

Janice Crawford n'avait jamais vu de photo de son grand-père avant de découvrir son récit dans les archives du FWP. Grâce à ses recherches, elle est également entrée en contact avec un descendant de la famille qui avait réduit la sienne en esclavage. (Hannah Prix)

La mère de Crawford n'avait pas de photo de son père, et cela signifiait beaucoup pour Crawford de pouvoir lui en donner une. "C'était très émouvant pour moi", a-t-elle déclaré.

Elle se souvient que sa mère lui avait raconté une histoire, bien avant de la lire dans le récit, sur la façon dont Johnson et d'autres esclaves avaient été forcés de marcher de l'Alabama au Texas tout en guidant le bétail et les chevaux de leur propriétaire et un troupeau de dindes tout le long du chemin. Elle ne pouvait pas comprendre comment quelqu'un pouvait faire marcher d'autres personnes si loin, si longtemps.

Dans le récit, Johnson dit que sa mère, une femme nommée Charlotte du Tennessee, et son père, un homme nommé Charles de Floride, avaient chacun été vendus à un homme nommé Parson Rogers et qu'il les avait amenés en Alabama, où Johnson est né.

Johnson dit qu'en 1863, l'année où le président Abraham Lincoln a publié la proclamation d'émancipation, Rogers a amené 42 de ses travailleurs esclaves au Texas, où la proclamation n'était pas appliquée. Là, ils ont continué à être réduits en esclavage par Rogers pendant quatre ans après la fin de la guerre.

Ce que Johnson décrit n'était pas rare. Malgré la proclamation d'émancipation, les esclavagistes de toute la Confédération ont continué à tenir les Noirs en esclavage pour le reste de la guerre. Et même après la capitulation du général Robert E. Lee, le 9 avril 1865, signalant effectivement que la Confédération avait perdu la guerre, de nombreux esclavagistes du Texas et d'autres États n'ont pas partagé cette nouvelle avec leurs biens humains. Dans les récits, d'anciens esclaves racontent comment la fin de leur esclavage ne correspondait pas aux décrets militaires ou à la législation fédérale. Au contraire, l'émancipation était un processus long et incohérent qui retardait les moments où les gens goûtaient pour la première fois à la liberté.

Le récit de Johnson s'ouvre et se termine par des histoires de séparation. Vers le début, il dit :

Puis, vers la fin, il parle de la dernière fois qu'il a vu sa mère :

"Le fait que sa mère et plusieurs de ses frères et sœurs aient été vendus, et qu'il se tenait là à regarder cela se produire", a déclaré Crawford, la voix brisée. "C'est juste... c'est juste déchirant."

J'ai interrogé Crawford sur la première ligne du récit de Johnson, une ligne frappante par son caractère direct :

« Eh bien, vous savez, c'est juste un peu déchirant, n'est-ce pas ? » elle a dit. « C'était l'enfer. Et c'est le mot. Quand ma mère a vu ce mot, elle a en quelque sorte sursauté. Parce qu'elle a dit qu'elle ne l'avait jamais entendu jurer. Et pour elle, il ne parlait pas du paradis et de l'enfer, comme, vous savez, un prédicateur ou un ministre pourrait le faire. Et ça la bouleversait. »

Carter J. Johnson (la gauche) a décrit avoir regardé avec ses frères et sœurs la vente de sa mère. Plus tard, il a accueilli la mère de Janice Crawford, Emma Lee Johnson (droit), et l'a élevée comme la sienne. (Bibliothèque du Congrès avec l'aimable autorisation de Janice Crawford)

Les recherches généalogiques de Crawford étaient motivées en partie par le désir de retracer sa lignée biologique, car sa mère avait été adoptée. Mais elle a également commencé à rechercher ceux qui avaient réduit sa famille en esclavage. Dans les registres du recensement, elle a trouvé un Rogers qui correspondait à la description de son grand-père de "Massa Rogers". Puis, dans un journal du Texas, elle a trouvé un article écrit par l'un des descendants de Rogers qui célébrait l'histoire locale de la famille, malgré tout ce que cette histoire comprenait.

"Ces gens sont fiers de leur héritage", m'a dit Crawford. "Même si cela inclut le fait que leur peuple a réduit en esclavage d'autres personnes."

Crawford a écrit au journal, qui l'a mise en contact avec l'auteur de l'article. Elle n'a pas dit que sa famille avait réduit la sienne en esclavage. Elle a simplement dit que, sur la base de ses recherches, les deux familles étaient « connectées ». Mais elle croit qu'il a compris. C'était une petite ville, et les noms qu'elle a mentionnés auraient dû rendre évidente la nature du lien.

Je me demandais ce que Crawford avait espéré obtenir de ces échanges. Voulait-elle des excuses ? Une relation? Autre chose?

Elle m'a dit qu'elle cherchait des informations sur sa famille, essayant de récupérer des noms d'ancêtres qui n'étaient jamais entrés dans les archives publiques. L'homme a promis de lui envoyer des documents des membres de sa famille, mais ne l'a jamais fait. Plus important encore, elle a ajouté : « J'espérais qu'ils reconnaissent notre humanité. Et tout comme il est intéressé et fier de son ascendance, moi aussi. »

"J'aimerais Comme dire que je suis une observatrice et que je peux être émotionnellement détachée », a-t-elle déclaré, mais « cela me fait juste monter les larmes aux yeux, comment ils ont été traités. » L'une des choses qui a le plus laissé Crawford dans l'instabilité était que la famille Rogers à l'époque avait prétendu épouser les principes du christianisme. « Les gens qui ont asservi mes ancêtres étaient des ministres, des pasteurs, des prédicateurs. »

Pour Crawford, lire les paroles de Johnson était le point d'entrée dans tout un monde de récits d'anciens esclaves. « Ils n’étaient vraiment pas bien nourris. Ils n'étaient pas bien logés. Ils devaient juste travailler du lever au coucher du soleil. Ils ont été fouettés », m'a-t-elle dit. « C'est horrible. Mais quand même, dans l'ensemble, je me sens tellement béni d'avoir trouvé ce document.

"Parce que c'est un lien avec notre histoire commune", a-t-elle déclaré. « Nous existions. Nous avons conquis. Nous avons vaincu.

Lucy Brown ne connaissait pas son âge lorsqu'elle a été interviewée pour le Federal Writers' Project le 20 mai 1937, à Durham, en Caroline du Nord. Elle n'avait pas d'acte de naissance, aucune idée de l'année où elle était venue au monde. Le témoignage de Brown est plus court que beaucoup d'autres, en partie parce qu'elle était si jeune - peut-être seulement 6 ou 7 ans - lorsque l'esclavage est entré dans ses derniers jours.

"Je voudrais dire une petite chose quand la guerre sera finie", a-t-elle déclaré.

Le récit est un mélange de petits souvenirs qu'elle portait avec elle depuis sa petite enfance et de souvenirs qui lui avaient été transmis par sa mère.

Gregory Freeland, comme Lewis et Crawford, est tombé sur le récit de son arrière-arrière-grand-mère en recherchant l'histoire de sa famille. Il a grandi juste à l'extérieur de Durham, où il vivait avec sa mère et son arrière-grand-mère, la fille de Lucy. Il n'a trouvé le récit qu'après sa mort.

Quand Freeland était enfant, les membres de sa famille racontaient des histoires sur leur vie, mais il n'était pas intéressé à les entendre. "J'étais en quelque sorte prêt à m'éloigner de ça, de cette histoire d'esclavage", m'a-t-il dit. « Alors je n'ai jamais fait attention. Cela ressemblait à un travail scolaire.

Maintenant, il aimerait avoir interrogé son arrière-grand-mère sur sa vie et la vie de sa mère. Il se sentait reconnaissant d'être tombé sur ce récit et de la façon dont il était lié à une histoire qu'il tenait auparavant pour acquise. "C'est le lien avec le passé", a-t-il déclaré.

Freeland a été enrôlé en 1967 pour servir dans la guerre du Vietnam. Il était stationné en Corée lorsque Martin Luther King Jr. a été assassiné et, selon Freeland, l'armée s'est efforcée de « maintenir la température au plus bas » après la mort de King afin que les soldats noirs, qui menaient une guerre pour un pays qui ne le faisait toujours pas. leur accorder les droits fondamentaux - ne serait pas trop bouleversé. L'étrange dissonance d'être envoyé à l'autre bout du monde pour se battre pour un pays qui venait de tuer le chef de votre peuple est resté avec Freeland longtemps après son retour aux États-Unis.

Le GI Bill a payé pour qu'il aille à l'université et a couvert la majeure partie de ses études supérieures, où il a étudié les sciences politiques. Au cours des 30 dernières années, il a été professeur à l'Université luthérienne de Californie, où il enseigne des cours sur la race, la politique et le mouvement des droits civiques, des sujets qu'il juge urgents et nécessaires pour les étudiants de ce collège avec une petite population noire.

Il m'a dit qu'il "essaye de garder cette histoire vivante, parce qu'elle s'éloigne de plus en plus".

L'enfance de Durham of Freeland sentait le tabac. Il se souvient de l'omniprésence des bruits de poulet, mélangés à la musique des maisons des gens alors qu'ils chantaient pendant qu'ils cuisinaient ou écoutaient la radio sur le porche. Sa famille cultivait des fruits et des légumes dans son jardin, et Freeland a aidé à tuer les poulets et les porcs qu'ils élevaient. «Je devais sortir et tordre le cou des poulets», m'a-t-il dit. «Je ne sais pas si vous avez déjà vu cela arriver, mais vous attrapez le poulet par le cou et vous le tordez, le tordez, le tordez jusqu'à ce que le corps se détache. Et quand le corps se détache, il s'effondre pendant un moment.

"Mes étudiants", a-t-il dit, "ils ne peuvent pas imaginer que la vie était comme ça."

Freeland a grandi dans la même ville où son arrière-arrière-grand-mère s'était installée après la guerre civile. Connue alors sous le nom de Hickstown, du nom d'un propriétaire terrien blanc, Hawkins Hicks, la communauté avait commencé comme une colonie agricole pour les anciens esclaves à la limite ouest de Durham. Au cours de plusieurs décennies, il est devenu une communauté noire autonome où les anciens esclaves, leurs enfants et les enfants de leurs enfants vivaient tous ensemble. Cette histoire se reflète dans le récit de Lucy Brown :

Au fur et à mesure que l'Université Duke se développait à proximité, Hickstown aussi, qui devint connue sous le nom de Crest Street. Les résidents ont servi comme travailleurs des services alimentaires, femmes de ménage, personnel d'entretien. Dans les années 1970, la communauté comptait plus de 200 ménages et plus de 60% des résidents travaillaient pour l'université, selon le Southern Oral History Program de l'Université de Caroline du Nord. Cela comprenait la mère de Freeland, qui marchait tous les jours des chemins de terre entourant leur maison aux rues pavées près de Duke. Et bien que de nombreux emplois disponibles ne soient pas très rémunérateurs, il s'agissait d'une communauté très unie de personnes profondément investies les unes dans les autres et dans l'histoire de la communauté que leurs ancêtres avaient construite.

Crest Street a été menacée dans les années 1970 avec l'expansion prévue de l'autoroute est-ouest, qui traverserait directement le centre de cette communauté noire centenaire. Les résidents ont décidé de combattre le plan. Ils ont embauché une équipe d'avocats et ont déposé une plainte auprès du département américain des Transports, citant le titre VI de la loi sur les droits civils de 1964, qui interdit la discrimination « dans le cadre de tout programme ou activité bénéficiant d'une aide financière fédérale ». En 1980, le département américain des Transports a statué que le projet d'autoroute ne pouvait pas aller de l'avant comme proposé, car il affecterait de manière disproportionnée les résidents noirs.

Des représentants du ministère des Transports de la Caroline du Nord et des membres de la communauté de Crest Street ont commencé à se rencontrer pour voir s'ils pouvaient parvenir à un accord. Les résidents de Crest Street ont invité des fonctionnaires à visiter leurs maisons, afin qu'ils puissent voir ce que le projet de construction aurait démoli. En fin de compte, un compromis a été trouvé dans lequel les résidents déménageraient tous dans une zone adjacente à leur quartier d'origine, gardant la communauté en grande partie intacte.

En écoutant Freeland raconter cette histoire, j'ai pensé à quel point il était remarquable que dans ce même endroit où des personnes autrefois asservies s'étaient construites une communauté après des générations de servitude, les Noirs devaient à nouveau se défendre contre un gouvernement qui tentait de prendre loin une sorte de liberté.

Pour Freeland, les histoires de villes comme Crest Street et les militants qui ont maintenu la communauté unie sont tout aussi essentielles à documenter que les histoires de son arrière-arrière-grand-mère anciennement réduite en esclavage. « J'aimerais interviewer des gens qui ont vécu l'ère ségrégationniste », m'a-t-il dit. "Et j'aimerais interviewer les personnes qui ont participé au changement - des Noirs qui ont peut-être mon âge, qui ont grandi dans ce genre de communauté - avant de mourir."

« Qui va se souvenir », a-t-il dit, « si personne n'est là pour le dire ? »

"C'est le lien avec le passé", déclare Gregory Freeland à propos du récit FWP de son arrière-arrière-grand-mère Lucy Brown, qui était une jeune fille à la fin de l'esclavage. (Stéphanie Mei-Ling)

Freeland a raison. Il y a d'autres histoires de l'expérience des Noirs qui devraient être rassemblées – et bientôt. Récemment, je suis devenu convaincu de la nécessité d'un effort à grande échelle pour documenter la vie des personnes qui ont vécu pendant l'apartheid du sud des États-Unis qui ont quitté la terre sur laquelle leurs familles vivaient depuis des générations pour effectuer la Grande Migration vers le Nord et l'Ouest qui On leur a dit qu'ils étaient des citoyens de seconde classe et ont ensuite vécu pour voir une personne qui leur ressemblait accéder à la plus haute fonction du pays. Their stories exist in our living rooms, on our front porches, and on the lips of people we know and love. But too many of these stories remain untold, in many cases because no one has asked.

What would a new Federal Writers’ Project look like? How could we take the best of what the narratives of the 1930s did and build on them, while avoiding the project’s mistakes?

When I raised the idea with the historians I interviewed, their voices lit up with energy as they imagined what such a project might look like.

“Historians would definitely need to be in charge,” Stephanie Jones-Rogers told me. Specifically, Black scholars should lead the project. “There’s a way in which to not only center the Black experience, but also to privilege Black intellect, Black brilliance,” she said. “It would be a project like none we’ve ever seen.”

Daina Ramey Berry thought family members should conduct the interviews. “Almost like a StoryCorps on NPR,” she said, “because I think you’re going to get a more authentic story about what life was like.” Berry thought that even well-intentioned strangers might re-create some of the same dynamics in place in the 1930s. She worried about the implications, again, of having federal workers going into older Black folks’ homes and asking them deeply personal questions about what may have been a traumatic time in their lives.

Catherine Stewart believes that there would be important benefits to having such a project led by the federal government: “Funding, first and foremost, at a level other agencies and nonprofit organizations simply don’t have.” She added that the federal government already has the infrastructure this sort of project would require—in places like the National Archives and Records Administration, the National Museum of African American History and Culture, and the Library of Congress. The government also has the ability to ensure that the public has access to it.

When I began reading the Federal Writers’ Project ex-slave narratives, I thought about my own grandparents. I thought about my grandfather, and how his grandfather had been born into bondage. About my grandmother, and how the grandparents who raised her had been born just after abolition. About how, in the scope of human history, slavery was just a few moments ago. I thought, too, of everything my grandmother and grandfather have seen—born in 1939 Jim Crow Florida and 1930 Jim Crow Mississippi, respectively, and now living through the gravest pandemic in a century and watching their great-grandchildren, my children, grow up over FaceTime.

About a year ago, I decided to interview them. I spoke with them each individually, an audio recorder sitting on the table between us, and listened as they told me stories about their lives that I had never heard. My grandfather and his siblings hid in the back room under a bed while white supremacists rode on horseback through their community to intimidate Black residents. As my grandmother walked to school on the red-dirt roads of northern Florida, white children passing by on school buses would lower their windows and throw food at her and the other Black children. For as much time as I’d spent with them, these were the sorts of stories I hadn’t heard before. The sorts of stories that are not always told in large groups at Thanksgiving while you’re trying to prevent your toddler from throwing mac and cheese across the room.

My children will, in a few decades, be living in a world in which no one who experienced the passage of the Civil Rights Act of 1964 or the Voting Rights Act of 1965 will still be alive. What happens to those people’s stories if they are not collected? What happens to our understanding of that history if we have not thoroughly documented it?

Some of this work is already being done—by the Southern Oral History Program and the National Museum of African American History and Culture, for instance—but not on a scale commensurate with what the Federal Writers’ Project did. That requires financial and political investment. It requires an understanding of how important such a project is.

Imagine if the government were to create a new Federal Writers’ Project. One committed to collecting, documenting, and sharing the stories of Black people who lived through Jim Crow, of Japanese Americans who lived through internment, of Holocaust refugees who resettled in America, of veterans who fought in World War II and the Vietnam War. And stories like those of the people in Freeland’s great-great-grandmother’s town, who fought to keep their community together when the state wanted to split it apart. There are millions of people who experienced extraordinary moments in American history, and who won’t be around much longer to tell us about them. Some of these moments are ones we should be proud of, and some should fill us with shame. But we have so much to learn from their stories, and we have a narrowing window of time in which to collect them.

I keep thinking of something Freeland told me, and how his words speak to both the stakes and the possibility of this moment.

“We survived,” he said. “And I’m still around.”

This article appears in the March 2021 print edition with the headline “We Mourn for All We Do Not Know.”


The Federal Writers' Project - History

The writers were always a problem.

-Arthur Goldschmidt, one of the New Deal architects of Federal One, (in an interview with Jerre Mangione, March 1969)

The Federal Writers' Project was conceived of by New Deal administrators as a part of Federal One, the common name for the four WPA arts programs (Mangione 4). In the years leading up to the creation of the FWP, professional organizations had started to petition the federal government for a project of national scope. They demanded something more appropriate to writers' training and interest than the blue-collar opportunities afforded by other WPA employment programs. A coherent plan was finally developed for a program that could offer writers a certain degree of artistic freedom without compromising the position of the government, in whose name the work would appear (Mangione 42).

The idea was for an American guidebook. The most contemporary handbook to the United States was the Baedeker guide, first published in 1893 and revised in 1909, at this point quite outdated and also Anglicized (Mangione 46). The FWP was to produce a "public Baedeker." The official announcement read:

. employment of writers, editors, historians, research workers, art critics, architects, archeologists, map draftsmen, geologists, and other professional workers for the preparation of an American Guide and the accumulation of new research material on matters of local, historical, art and scientific interest in the United States preparation of a complete encyclopedia of government functions and periodical publications in Washington and the preparation of a limited number of special studies in the arts, history, economics, sociology, etc., by qualified writers on relief. (Mangione 47)

The American Guide was expected to be a boon to the business community by stimulating travel, and to encourage pride in local histories and heritages (Katherine Davidson). Henry Alsberg, previously an editorial writer and foreign correspondent, was appointed Director. State directors were sought out. The project commenced on November 1st, 1935.


The Federal Writers’ Project and the Roots of Oral History Practice

David Taylor, author of Soul of a People: The WPA Writers’ Project Uncovers Depression America, examines one of the roots of oral history methodology, the American Life Stories conducted during the New Deal as part of the Federal Writers’ Project. Soul of a People is now available as an audio book.

The Federal Writers’ Project was part of the Works Progress Administration, a New Deal work-relief program. Between 1935 and 1939, the WPA arts programs, intended as a short-term support for the unemployed, turned out to be a large cultural experiment that had long-term effects.

It’s safe to say that in 1939 most U.S. historians considered their discipline to be an academic pursuit in the distillation of primary sources and authoritative interpretation. And folklorists then tended to focus on tall tales and legends – not living history from people’s mouths. It may be bolder to say that interviewers for the Federal Writers’ Project, working under national folklore director Benjamin Botkin, took a more contemporary approach to folklore that influenced not just the popular view of oral history (such as StoryCorps) but also shifting the perspective on who gets to write history.

Economic impact was just one aspect of the Project’s impact. In cultural terms, the Writers’ Project provided an unexpected incubator for talent, and gave some of the most talented writers of the 20 th century their first jobs working with words, at a crucial point in their lives: Gwendolyn Brooks, May Swenson, Richard Wright, Ralph Ellison, John Cheever.

The cultural impact included, as Ellison told an audience at the New York Public Library three decades later, entire communities and groups feeling seen and heard for the first time.

Excerpt from Ralph Ellison remarks

Reading the best of the WPA life histories evokes for me Wim Wenders’ film, Wings of Desire, where two angels in overcoats wander through the subway, listening to the unspoken fears and dreams of everyday people. WPA interviewers were often the first people to ask everyday Americans for their stories, in a time when widespread fear and shame had closed off such conversations.

When I started researching the Writers’ Project 20 years ago, I got to speak with several of its surviving members including Studs Terkel, who championed people’s voices in many forms – from his radio interviews to his books, which he called “oral histories.” Even a musical of Travail. He was generous with his time, and his suggestions led me to others, and to write a book about their intersecting lives in that time of crisis.

One person Studs suggested was author Ann Banks, whose excellent book First-Person America contains selections from many life histories gathered by WPA writers. She was the first to rediscover that collection in the Library of Congress and consider its legacy.

The Writers’ Project had a main goal of producing state guidebooks but to have those guidebooks informed by local perspectives, director Henry Alsberg added interviews with everyday citizens. His first folklore director, John Lomax, was succeeded by Benjamin Botkin, a practicing folklorist who set guidelines for the life history program.

As Barbara Sommer observed in her OHR review of Soul of a People, the WPA interviews, modeled on 1930s folklore guidelines, do not uphold the contextualized and open-ended standards for oral history accepted later. Since the WPA interviews came before formal oral history research methods emerged, oral historians would not technically consider them oral histories. But as Sommer notes, those interviews “helped pave the way for a broader and more nuanced understanding of U.S. history. In this, they represent another long-term legacy.”

Zora Neale Hurston was one of the best known WPA interviewers, having published several novels and books of anthropology. Despite the racism she faced, she managed to infuse her understanding of folklore and African-American culture in WPA products. Near the end of her eighteen months with the agency, she sent a proposal for a recording tour to Botkin, with a plan for traveling Florida’s Gulf coast with state-of-the-art equipment (a massive turntable) borrowed from the Library of Congress. She would record vanishing cultural traditions and songs she’d heard in her research.

The Florida recordings of songs and stories from turpentine workers include a man named James Griffin, who told the backstory of his song “Worked All Summer Long.” He was jailed for 90 days at hard labor in the Dixie County Prison Camp to pay three months’ rent to the lumber company, a total of $50. The song came to him while he was in jail, Griffin said. He and other inmates would take it up in the evening. “We’d be singing,” he said. “It helps.” He sang:

Oh my dear mother,
She prayed this prayer for me
My dear mother,
She prayed this prayer for me.
She said, “Lord, have mercy on my son,
Wheresoever he may be.

Diverging from Botkin’s model, W.T. Couch, the Writers’ Project regional director for the Southeast, assembled an anthology of WPA life histories from three states titled These Are Our Lives. Lorsque These Are Our Lives first appeared, the New York Times called it “history of a new and peculiarly honest kind” and “an eloquent and important record.”

A few years ago the Library of Congress marked the 75th anniversary of that book’s publication with presentations and two actors performing select interviews, representing the Theatre Lab, a nonprofit in DC with a Life Stories program that echoes the WPA approach to interviews.

“Botkin, like many intellectuals of his generation, was worried about the rise of fascism in Europe,” Ann Banks noted at that event, “and about possible consequences at home. His vision was how he might use his new job to counter that influence and foster the tolerance necessary for a democratic, pluralistic society.” He wanted the interviewers to reach citizens “who otherwise might not have left a record – more than 10,000 men and women, from an Irish maid in Massachusetts to a North Carolina textile worker, to a Scandinavian ironworker and an African-American union organizer in a Chicago meatpacking house.

“We must give back to the people what we have taken from them and what rightfully belongs to them,” Botkin wrote, “in a form they can understand and use.”

With the collection accessible on the Library of Congress website, we’ve come closer to that goal.

David A. Taylor is the author of Soul of a People: The WPA Writers’ Project Uncovers Depression America (Turner Publishing), now available as an audiobook. He teaches science writing at Johns Hopkins University.


What Was the WPA?

President Franklin D. Roosevelt created the WPA with an executive order on May 6, 1935. It was part of his New Deal plan to lift the country out of the Great Depression by reforming the financial system and restoring the economy to pre-Depression levels.

The unemployment rate in 1935 was at a staggering 20 percent. The WPA was designed to provide relief for the unemployed by providing jobs and income for millions of Americans. At its height in late 1938, more than 3.3 million Americans worked for the WPA.

The WPA – which in 1939 was renamed the Work Projects Administration – employed mostly unskilled men to carry out public works infrastructure projects. They built more than 4,000 new school buildings, erected 130 new hospitals, laid roughly 9,000 miles of storm drains and sanitary sewer lines, built 29,000 new bridges, constructed 150 new airfields, paved or repaired 280,000 miles of roads and planted 24 million trees.

As weapons production for World War II began ramping up and unemployment dropped, the federal government decided a national relief program was no longer needed. The WPA shut down in June of 1943. At that time, unemployment was less than two percent. Many Americans had transitioned to work in the armed services and defense industries.


WPA Federal Writers' Project, 1935–1943

At the height of the Great Depression, nearly one in four Americans was unemployed. Under President Franklin Delano Roosevelt, the federal government created the Works Progress Administration (WPA) to employ millions of jobless Americans. The WPA hired men and women to do white collar work like writing, as well as manual labor and construction. In Minnesota, the WPA's Federal Writers' Project was marked by controversy and tension with the federal government, but it created state guidebooks and ethnic histories that are still read widely today.

In 1929, the U.S. stock market crashed and took the world economy with it. Unemployment rose, and in 1932, voters elected Roosevelt to replace Herbert Hoover. Roosevelt immediately passed legislation and issued executive orders to provide jobs for the unemployed, restore faith in American banks, and promote economic recovery. Together, these policies and agencies were known as the New Deal.

The WPA was a New Deal program. It was created in 1935 to employ people who were able to work and to provide important community services. The WPA was not poor relief - it was not for the aged, disabled, or unemployable. Instead, it employed Americans for construction projects as well as educational, library, art, and health projects.

The Federal Writers' Project (FWP) was the part of the WPA that hired unemployed writers. Together with the Federal Music Project, Federal Theatre Project, and Historical Records Survey, the FWP formed "Federal One." Unlike most New Deal employment programs, which hired manual laborers, Federal One hired cultural workers.

The FWP hired writers at the state level. In Minnesota, a physician and former bookstore owner named Mabel Ulrich was hired to head the state project. She was told to hire 250 writers. The number was reduced to 120 after Ulrich had trouble finding qualified writers.

The FWP's main accomplishment was a series of state guidebooks known as the American Guide series. Ulrich oversaw the Minnesota guidebook, but she often fought with the federal editors. They wanted a guide with a more romantic focus on Minnesota folk culture. Ulrich resisted their direction, because she did not believe Minnesota had a distinctive regional culture.

In 1937, Ulrich and the head of the WPA in Minnesota, Victor Christgau, resigned in separate incidents. Christgau was pushed out by Governor Elmer Benson, for what Ulrich said were political reasons. Ulrich resigned from the writing project after writers organized and threatened to strike.

Some writers hired by the FWP were grateful to be employed, but others felt exploited or embarrassed by the mundane work and low wages. Many WPA workers around the nation joined unions, and WPA writers and artists in particular had a reputation for being "reds" (Communists) or "parlor pinks" (radicals rumored to be effeminate or homosexual). Although Minnesota writers were members of the Workers' Alliance union and threatened to strike, they never did.

Minnesota: A State Guide - now known as the WPA Guide to Minnesota - was published in 1938. Based on research and writing from the WPA writers, the guide begins with essays about Minnesota's history and culture. The rest of the book consists of auto and city tours that highlight important places across the state.

Writers continued FWP work until 1943, but only a few of their projects were published. The most notable Minnesota publications besides the main guidebook are The Minnesota Arrowhead Country et Bohemian Flats. Bohemian Flats was an in-depth ethnic study of an immigrant community that had lived near St. Anthony Falls in Minneapolis.

At one point, the WPA employed nearly one in four Americans. But by the 1940s, it was no longer needed. Although the WPA was ended in 1943, several Minnesota writers used their WPA experience to further their writing careers. Frances Densmore was a WPA writer, and she published most of her work on Ojibwe and Dakota cultures after that experience. Activist Meridel Le Sueur was employed by the WPA as a teacher, and she went on to write numerous books, including La fille, which was based on research she did for the WPA.


Voir la vidéo: Le projet des cabanes décrivains (Mai 2022).