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Héroïsme des pionniers – David McCullough

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Les Pionniers : L'histoire héroïque des colons qui ont apporté l'Ouest idéal américain

Le #1 New York Times best-seller de l'historien David McCullough, lauréat du prix Pulitzer, redécouvre un chapitre important de l'histoire américaine qui est "aussi résonnant aujourd'hui que jamais » (Le journal de Wall Street)—la colonisation des Territoires du Nord-Ouest par des pionniers courageux qui ont surmonté des épreuves incroyables pour bâtir une communauté fondée sur des idéaux qui définiraient notre pays.

Dans le cadre du traité de Paris, dans lequel la Grande-Bretagne a reconnu les nouveaux États-Unis d'Amérique, la Grande-Bretagne a cédé les terres qui comprenaient l'immense Territoire du Nord-Ouest, un empire sauvage au nord-ouest de la rivière Ohio contenant les futurs États de l'Ohio, de l'Indiana, de l'Illinois, Michigan et Wisconsin. Un ministre du Massachusetts nommé Manasseh Cutler a joué un rôle déterminant dans l'ouverture de ce vaste territoire aux anciens combattants de la guerre d'indépendance et à leurs familles pour la colonisation. Trois conditions remarquables figuraient dans l'Ordonnance du Nord-Ouest : la liberté de religion, l'éducation universelle gratuite et, plus important encore, l'interdiction de l'esclavage. En 1788, le premier groupe de pionniers partit de la Nouvelle-Angleterre pour les Territoires du Nord-Ouest sous la direction du général Rufus Putnam, vétéran de la guerre d'Indépendance. Ils se sont installés dans ce qui est maintenant Marietta sur les rives de la rivière Ohio.

McCullough raconte l'histoire à travers cinq personnages principaux : Ephraim, le fils de Cutler et Putnam Cutler et deux autres hommes, l'un charpentier devenu architecte, et l'autre médecin qui est devenu un éminent pionnier de la science américaine. "Avec clarté et incisive, [McCullough] détaille l'expérience d'un groupe de personnes courageuses et larges d'esprit qui ont traversé des rivières déchaînées, abattu des forêts, labouré des kilomètres de terre, subi des épreuves incalculables et bravé une frontière solitaire pour forger un nouvel Américain idéal » (Le Journal de la Providence).

Tiré en grande partie d'une collection rare et presque inconnue de journaux intimes et de lettres par les personnages clés, Les Pionniers est une histoire typiquement américaine de personnes dont l'ambition et le courage les ont conduits à des réalisations remarquables. "Une histoire d'élévation" (La critique du livre du New York Times), il s'agit d'une histoire typiquement américaine, écrite avec l'énergie narrative caractéristique de David McCullough.


Les pionniers : l'histoire héroïque des colons qui ont apporté l'ouest idéal américain

L'historien David McCullough, lauréat du prix Pulitzer, redécouvre un chapitre important et dramatique de l'histoire américaine : la colonisation des Territoires du Nord-Ouest par des pionniers intrépides qui ont surmonté des difficultés incroyables pour construire une communauté basée sur des idéaux qui définiraient notre pays.

Dans le cadre du traité de Paris, dans lequel la Grande-Bretagne a reconnu les nouveaux États-Unis d'Amérique, la Grande-Bretagne a cédé les terres qui comprenaient l'immense Territoire du Nord-Ouest, un empire sauvage au nord-ouest de la rivière Ohio contenant les futurs États de l'Ohio, de l'Indiana, de l'Illinois, Michigan et Wisconsin. Un ministre du Massachusetts nommé Manasseh Cutler a joué un rôle déterminant dans l'ouverture de ce vaste territoire aux anciens combattants de la guerre d'indépendance et à leurs familles pour la colonisation. Trois conditions remarquables figuraient dans l'Ordonnance du Nord-Ouest : la liberté de religion, l'éducation universelle gratuite et, plus important encore, l'interdiction de l'esclavage. En 1788, le premier groupe de pionniers partit de la Nouvelle-Angleterre pour les Territoires du Nord-Ouest sous la direction du général Rufus Putnam, vétéran de la guerre d'Indépendance. Ils se sont installés dans ce qui est maintenant Marietta sur les rives de la rivière Ohio.

McCullough raconte l'histoire à travers cinq personnages principaux : Ephraim, le fils de Cutler et Putnam Cutler et deux autres hommes, l'un charpentier devenu architecte, et l'autre médecin qui est devenu un éminent pionnier de la science américaine. Eux et leurs familles ont créé une ville dans un désert primitif, tout en faisant face à des réalités frontalières telles que les inondations, les incendies, les loups et les ours, aucune route ni aucun pont, aucune garantie d'aucune sorte, tout en négociant une relation controversée et parfois hostile avec les autochtones. Comme tant de sujets de McCullough, ils ne laissent aucun obstacle les décourager ou les vaincre.

Tiré en grande partie d'une collection rare et presque inconnue de journaux intimes et de lettres par les personnages clés, Les Pionniers est une histoire typiquement américaine de personnes dont l'ambition et le courage les ont conduits à des réalisations remarquables. Il s'agit d'une histoire révélatrice et typiquement américaine, écrite avec l'énergie narrative caractéristique de David McCullough.


La revue Pioneers : David McCullough sur l'Ohio et une route moins fréquentée

Une carte utilisée par les Britanniques pour le traité de Paris de 1783, sur laquelle le futur président John Adams a insisté sur la cession des terres au nord-ouest de la rivière Ohio, le « Territoire du Nord-Ouest ». Photographie : fournie par la British Library

Une carte utilisée par les Britanniques pour le traité de Paris de 1783, sur laquelle le futur président John Adams a insisté sur la cession des terres au nord-ouest de la rivière Ohio, le « Territoire du Nord-Ouest ». Photographie : fournie par la British Library

Dernière modification le jeu. 4 juil. 2019 07.02 BST

Pour de nombreux Européens (et Américains aussi), le terme « pionniers » évoque probablement des images de chariots couverts et de fermiers dans la vaste prairie, d'émigrants s'installant dans l'ouest, des vagues de céréales ambrées, peut-être même un morceau anachronique de John Ford. Ce n'est pas ce livre.

David McCullough situe l'histoire beaucoup plus tôt, avec la fondation de ce qui est devenu l'État de l'Ohio, et y met fin pendant la guerre civile.

Lors du traité de Paris en 1783, mettant fin à la révolution américaine, les Américains dirigés par le futur président John Adams ont insisté sur la cession des terres situées au nord-ouest de la rivière Ohio au Mississippi, le « Territoire du Nord-Ouest ». La colonisation a commencé en 1788.

Ces premiers colons étaient les «premiers pionniers» au sens littéral et figuré, confrontés à un dur labeur de défrichage pour l'agriculture, aux menaces de maladie et de guerre avec les Amérindiens, entre autres dangers.

C'est une histoire importante. L'Ohio a toujours été un État pivot et la fondation de Marietta marque le début d'une colonisation organisée dans les frontières occidentales successives. (Les premiers émigrants de Daniel Boone au Kentucky sont partis en 1773 mais l'ont fait illégalement, grâce à la Proclamation de 1763 limitant la colonisation à l'est des Appalaches.)

Les personnages impliqués, y compris le révérend Manasseh Cutler (parmi les premiers et les plus réussis lobbyistes ainsi qu'un divin), le général de guerre révolutionnaire Rufus Putnam et l'irlandais Harman Blennerhasset, qui a comploté avec l'ancien vice-président Aaron Burr pour diviser la république , retenir l'intérêt du lecteur.

De même, la colonisation du Nord-Ouest a défini plusieurs thèmes importants dans l'histoire américaine. Notamment, dans l'ordonnance du Nord-Ouest de 1787, le Congrès a interdit l'esclavage sur le territoire et réservé des terres pour les écoles publiques. Comme le note McCullough, cela a commencé ce qu'il appelle «l'idéal américain» - un avenir dans lequel des gens libres et instruits formeraient des villes et mettraient de l'ordre à la frontière. En 1802, Ephraim Cutler, le fils du révérend Cutler, est sorti de son lit de malade pour exprimer le vote décisif à la convention constitutionnelle de l'État de l'Ohio, y empêchant l'esclavage - sûrement l'un des votes législatifs les plus importants de l'histoire américaine.

L'histoire de McCullough de Campus Martius, la première colonie de ce qui est maintenant Marietta, offre un aperçu alléchant d'une route non prise, d'un avenir plus défini par le communautarisme que par l'individualisme :

Ils étaient unis par des liens d'amitié comme une grande famille, liés et maintenus ensemble dans une fraternité commune par les périls qui les entouraient. Dans les années qui suivirent, lorsque chaque foyer vécut séparé dans son propre domicile, ils regardèrent ces jours avec satisfaction et plaisir, comme une période de leur vie où les meilleures affections du cœur étaient appelées et pratiquées l'une envers l'autre.

Si cela rappelle des souvenirs similaires de Plymouth ou de Boston au XVIIe siècle, bon nombre des premiers colons de l'Ohio étaient les descendants de puritains qui voulaient construire une ville « sur le type de la Nouvelle-Angleterre ».

Peut-être était-il inévitable qu'une frontière étendue et un peuple agité conduisent à l'individualisme devenant l'idéologie américaine dominante. Mais c'est parmi les frustrations de ce livre que McCullough ne fait pas davantage ressortir le contraste, passant simplement aux événements suivants.

David McCullough, photographié dans sa bibliothèque à West Tisbury, Massachusetts. Photographie : Steven Senne/AP

Le livre résultait de la livraison d'un discours à l'occasion du bicentenaire de l'Université de l'Ohio et des propres recherches de McCullough au Marietta College, dans la ville fondée par les colons le long de la « belle rivière ». C'est une superbe histoire régionale, avec des aperçus bien peints des difficultés et des joies de la vie frontalière et des portraits d'importants premiers colons. Mais dans l'ensemble, il manque l'occasion de développer des thèmes plus larges évoqués tout au long du livre.

Il y a une place pour l'histoire régionale - entre autres choses, cela aiderait les Américains à comprendre certaines des racines de nos différences persistantes - mais placer ce récit dans un contexte plus large, même de la colonisation des autres États qui sont devenus le Midwest, aurait fait une œuvre plus forte et plus durable. Le livre aurait dû s'appeler Ohio ! ou quelque chose de similaire. On sent que le titre a été dicté plus par le service marketing d'un éditeur que par le contenu du livre.

McCullough est l'un des historiens les plus réfléchis et les plus approfondis des deux dernières générations. Lisez 1776, John Adams ou le magistral (et très pertinent) Truman pour prendre la vraie mesure de ce grand esprit américain.


Dans 'The Pioneers,' l'historien McCullough trouve des héros dans l'histoire de l'Ohio

Si David McCullough devait choisir un moment de l'histoire qu'il raconte dans son nouveau livre "Les Pionniers", un moment dont il aurait aimé être témoin, il a dit que cela aurait été un matin de 1802 à Chillicothe.

C'était le moment où Ephriam Cutler de Marietta, Ohio, membre de la législature de l'Ohio en 1802, se leva de son lit de malade pour voter sur une mesure qui lèverait l'interdiction de l'esclavage dans l'Ohio.

"Il était vraiment malade", a déclaré McCullough. "Mais il s'est levé, il a fait un discours et a voté. Il portait la bannière de son père Manassé, qui avait inscrit l'interdiction dans l'ordonnance du Nord-Ouest.

La mesure a été rejetée par une voix. L'esclavage a continué d'être interdit dans l'Ohio.

Je dois dire que j'ai aimé ce moment aussi.

Ephriam Cutler est mon arrière-arrière-arrière-arrière-grand-père, et Manassé un autre grand, mais je n'avais jamais entendu cette histoire. J'ai grandi en apprenant à être fier de mes ancêtres, mais surtout parce qu'ils étaient importants ou remarquables. Ce n'était pas seulement remarquable, c'était quelque chose que je pouvais vraiment admirer.

Je suis encore en train de déterminer pourquoi nous devrions être fiers de nos ancêtres, mais j'aime rechercher dans leurs histoires des traits et des valeurs qui ont pu être transmis de génération en génération. Donc, bien que je ne puisse pas participer au crédit, j'ai ressenti une lueur de fierté à cette histoire.

McCullough, lauréat du prix Pulitzer et l'un de nos historiens populaires les plus distingués, se sent également fier. Lorsqu'il est tombé sur les histoires des gens qui faisaient partie de l'Ohio Company, le groupe d'habitants de la Nouvelle-Angleterre qui a fondé la première colonie non indienne en Ohio, il a vu des ancêtres américains que nous pouvions admirer comme exemples.

À une époque où l'histoire est plus susceptible de réviser quelque chose que nous avons toujours pensé savoir, ou de mettre en lumière des personnages auparavant marginalisés, "Les Pionniers" est plus démodé. McCullough se penche sur l'épisode de l'histoire de l'Ohio Company et voit les valeurs et les traits qui ont été transmis dans notre caractère national.

"Je le reconnais de plus en plus", m'a dit McCullough. « Le but et le thème de mon travail est d'attirer l'attention sur des personnes qui méritent d'être créditées, méritent notre étonnement et notre gratitude. Barbara Tuchman m'a dit très tôt qu'il n'y a pas d'astuce pour enseigner ou écrire l'histoire : raconter des histoires. Et quelle histoire c'était. Personne ne l'avait vraiment dit. C'était une telle surprise pour moi.

Si vous venez de l'Ohio, vous avez probablement appris les bases à l'école. Après la guerre d'indépendance, le gouvernement américain a pris le contrôle des terres à l'ouest des colonies d'origine. Cette vaste zone s'appelait le Territoire du Nord-Ouest et devait éventuellement devenir un État selon un processus décrit dans l'Ordonnance du Nord-Ouest.

Manasseh Cutler a participé à la rédaction de l'ordonnance et McCullough lui attribue le mérite d'avoir inclus son interdiction de l'esclavage. Il faisait alors partie de l'organisation de The Ohio Company, qui a acheté des terres dans l'Ohio au gouvernement fédéral. La société, dirigée par Rufus Putnam, a fait le difficile voyage vers l'Ohio et a fondé Marietta au confluent des rivières Muskingum et Ohio.

L'auteur et historien David McCullough (Photo : Fourni/William McCullough)

McCullough a commencé à réaliser les grandes possibilités de cette histoire en 2004 après avoir été invité à prononcer le discours d'ouverture à l'Université de l'Ohio, fondée par Ephriam Cutler 200 ans plus tôt.

"Je ne savais presque rien de son histoire, mais je voulais savoir pour qui Cutler Hall était nommé", a déclaré McCullough. «Cela m'a conduit à Manassé, et la prochaine chose que je savais, j'allais à Marietta pour faire plus de recherches. J'ai trouvé une tombe de King's Tut contenant des lettres et des journaux intimes des fondateurs de Marietta. Des milliers de documents écrits. C'était incroyable. Ce fut vraiment l'un des plus grands tournants de ma carrière d'historien.

Avec autant de documents, autant de détails, il a pu donner vie à son histoire. Il le construit autour de cinq hommes principaux qu'il considère comme des héros. L'un est Manasseh Cutler. "Son journal est l'un des trésors les plus riches de détails sur les gens et les événements de son temps", a déclaré McCullough. Il était un avocat qui est devenu médecin pour compléter ses revenus et est également devenu ministre de la Congrégation et a dirigé une école. Il a écrit l'ouvrage définitif sur la botanique de la Nouvelle-Angleterre.

Ensuite, il y a eu Rufus Putnam, le général révolutionnaire qui a en fait dirigé la Ohio Company dans son difficile voyage vers Pittsburgh et la descente de l'Ohio sur des bateaux plats. Lui et Ephriam Cutler sont devenus de fervents défenseurs de l'éducation, même si ni l'un ni l'autre n'avaient eux-mêmes beaucoup d'éducation formelle. Ils ont veillé à ce que l'enseignement public primaire et secondaire soit financé dans l'Ohio et ont fondé l'Université de l'Ohio. "Cet amour de l'apprentissage est l'une des valeurs américaines les plus importantes", a déclaré McCullough. "C'est important de s'en souvenir aujourd'hui."

Samuel Hildreth est un autre personnage. Premier médecin de Marietta, il était également représentant à la législature de l'Ohio. L'un des moments préférés de McCullough dans ses recherches a été lorsque le bibliothécaire lui a apporté un livre de comptes que Hildreth avait rempli de beaux dessins et de peintures de plantes locales.

"Avec toutes ses responsabilités en tant que médecin et plus encore, il faisait ces aquarelles exquises, au milieu de la nature sauvage", a déclaré McCullough. "Je pensais avoir eu de la chance de trouver un polymathe du XVIIIe siècle dans cette histoire. Et puis en voici deux.

Joseph Barker était un autre homme qu'il en était venu à admirer. Il a apporté la prospérité à Marietta avec son entreprise de construction de bateaux et a été l'architecte de nombreux bâtiments de la ville.

"Ils avaient du courage, ils avaient du respect pour leurs semblables, l'autonomie, le dévouement à la vérité, à l'honnêteté, à la persévérance", a déclaré McCullough.

Ces traits, en particulier ce dernier, que McCullough considère comme provenant de leur passé puritain yankee. « À bien des égards, ce livre traite autant de la Nouvelle-Angleterre que de l'Ohio », a déclaré McCullough. "Vous pouvez le voir dans le rôle de l'église, des écoles, de la disposition réelle de la ville." Marietta n'est jamais devenue une ville. Elle a été rapidement dépassée sur le fleuve par Cincinnati, qui avait une histoire d'origine différente.

McCullough construit un bon dossier pour ces hommes et voit des valeurs auxquelles nous devrions revenir, comme le financement de l'éducation. Mais il passe sous silence le fait que pour que Marietta se produise, les peuples qui y vivaient déjà devaient être éliminés ou déplacés ou «pacifiés».

Bien que l'Ordonnance du Nord-Ouest comprenne une clause « la plus grande bonne foi sera toujours observée envers les Indiens, leurs terres et leurs biens ne leur seront jamais pris sans leur consentement », personne n'a prononcé de discours et s'est battu pour s'assurer que cette clause était respectée. C'est un peu étrange de lire un chapitre de l'histoire des guerres indiennes dans les nouveaux États-Unis avec un langage neutre sur le « problème indien ».

Je ne pense pas que l'on puisse admirer les attributs de nos ancêtres, familiaux ou nationaux, sans reconnaître aussi les vérités les plus dures de notre histoire.

La généalogie ne devrait pas être une recherche pour trouver de meilleurs ancêtres que ceux des autres. L'histoire peut reconnaître un péché fondamental du projet américain et toujours trouver une histoire aussi fascinante et instructive que "Les Pionniers".


N'achetez pas à votre père le nouveau livre de David McCullough pour la fête des pères

Illustré | AP Photo/Jacquelyn Martin, Bibliothèque du Congrès, iarti/iStock, jessicahyde/iStock, str33tcat/iStock

Partout au pays le week-end prochain, des milliers d'hommes ouvriront leurs cadeaux de fête des pères pour trouver le nouveau livre de David McCullough, Les pionniers. McCullough, auteur de plus d'une douzaine de livres et lauréat de deux prix Pulitzer, est peut-être l'historien populaire le plus célèbre des États-Unis. Comme la plupart de ses livres, The Pioneers a jalonné sa revendication près du

McCullough semble avoir écrit le livre du père parfait. Un récit complet d'hommes décents et travailleurs qui ont construit cette nation qui nous rappelle également notre meilleur moi - et les repères moraux auxquels les États-Unis doivent se consacrer à nouveau. Compte tenu de l'état de la nation - et, surtout, de la santé (ou non) de l'idéal américain en 2019 - Les Pionniers pourraient sembler le baume nécessaire pour notre époque ravagée. S'il y a jamais eu un temps pour les héros, c'est bien maintenant.

Mais cette vision romantique est le danger même du livre.

Le problème de l'histoire de McCullough doit à quel point elle reflète, même si involontairement, le mythe nationaliste blanc qui sous-tend le trumpisme. The Pioneers met en lumière l'histoire d'une poignée de colons blancs, des hommes que McCullough décrit dans les remerciements du livre comme « entièrement inconnus de la plupart des Américains ». Son éditeur, Simon and Schuster, a également fait l'éloge du livre, et certaines critiques se sont jointes. ."

C'est probablement vrai. Il manque également le point. Les Pionniers racontent l'histoire de gars blancs, comme Rufus Putnam et Ephraim Cutler, dont la plupart des Américains n'ont jamais entendu parler. McCullough écrit que son objectif était de donner vie à de tels personnages, de les mettre sur le devant de la scène et de raconter leur histoire incroyable et, à mon sens, importante.

Découvrir l'inconnu, y compris les acteurs historiques non reconnus, reste une tâche primordiale pour tous les historiens. Mais mettre sous les projecteurs des hommes blancs non célèbres ne permet pas une nouvelle compréhension de l'histoire. Au lieu de cela, il perpétue et – en particulier en ce moment – ​​revigore les mythes nationaux persistants qui font des Blancs le centre de l'expérience américaine et les bénéficiaires choisis des offrandes de la démocratie.

Plus important encore, McCullough bannit en grande partie les Amérindiens – des tribus comme les Wyandot et le Delaware – à la périphérie de la région et en marge de son histoire. Comme Rebecca Onion à Slate l'a déjà fait valoir de manière experte, dans le récit de McCullough, les peuples autochtones n'existent que comme un curieux défi aux ambitions des pionniers, et non comme les occupants originaux de la région elle-même. (Elle commente également de manière convaincante la mauvaise gestion du livre de l'histoire afro-américaine et son évitement de l'héritage de l'Ohio en matière de racisme anti-noir.)

De nombreux autres historiens, dont Patricia Limerick, Richard Slotkin et Richard White, pour n'en nommer que quelques-uns, ont passé les dernières décennies à découvrir la violence, les conflits, l'expropriation, l'assujettissement racial et la dévastation environnementale qui ont marqué le mouvement des colons blancs vers l'ouest. Leur travail a centré les expériences de personnes non blanches et a compliqué de manière louable le récit populaire « Manifest Destiny » qui a longtemps été enseigné dans les manuels d'histoire américains.

Pourtant, aussi révolutionnaires et influents que soient ces historiens, aucun n'a joui de la popularité de McCullough ou de ses gros chèques de redevance. La plupart des Américains ne veulent pas lire ces histoires, en partie parce qu'elles perturbent les histoires mêmes que nous ne cessons de nous raconter sur qui nous sommes. Cette réticence à tenir compte d'un passé souvent aussi horrible que génial permet cependant à quelqu'un comme Trump d'exploiter les pires impulsions de la mémoire populaire à son profit politique.

Certes, McCullough n'est pas fan de Trump. Alors que Trump faisait campagne pour ses élections en 2016, McCullough l'a qualifié de "clown monstrueux avec un ego monstrueux". Bien sûr, vous n'avez pas besoin d'être un biographe primé pour juger Trump si correctement – ​​de nombreux lecteurs de McCullough s'opposent sûrement aussi à la rhétorique et aux politiques racistes du président – ​​mais cela ne fait pas de mal. Depuis lors, McCullough a maintenu ses critiques de Trump comme une menace existentielle pour la démocratie américaine.

McCullough a raison. Pourtant, Trump est plus le symptôme que la cause de ce qui fragilise le projet américain. Et son ascension au pouvoir dépendait, en partie, de notions glorifiées et blanchies du passé que McCullough aide maintenant à maintenir en vie, même sous une forme plus douce. Lorsque Trump a crié qu'il rendrait l'Amérique à nouveau formidable, il exploitait le genre de nostalgie floue que les histoires populaires comme Les Pionniers n'ont rien fait pour démanteler.

Au contraire, la présidence Trump a clairement montré l'épée à double tranchant de l'histoire : à la fois à quel point les notions dangereusement fausses du passé peuvent être militarisées, mais aussi à quel point la connaissance historique puissamment profonde peut contenir les tendances antidémocratiques. Ce dont nous avons besoin maintenant, ce n'est pas de la "bonne" version de l'histoire, comme si une telle chose pouvait exister. Au contraire, nous devons continuer à peupler notre mémoire nationale de toute la richesse et la complexité de ses nombreux peuples. Cela nous rapprochera des vérités du passé. Pendant plusieurs décennies, les historiens pionniers ont fait exactement cela. McCullough, malheureusement, n'en fait pas partie.


Les Pionniers

Avec « Les pionniers », l'historien David McCullough, lauréat du prix Pulitzer, présente un angle différent de l'expansion occidentale. Fini les immigrants allemands dans des wagons couverts, les Cowboys du Texas affrontant les indigènes et les 49ers californiens conduits par des rêves d'or. Au lieu de cela, McCullough revient à la fondation de la République – une époque où Out West signifiait Ohio et le « avenir » de la Constitution était encore secrètement débattu et les habitants des anciennes colonies exiguës de la Nouvelle-Angleterre aspiraient à s'étendre (McCullough, p. 9) .

McCullough se concentre sur l'établissement de colonies le long de la rivière Muskingum de l'Ohio à la fin du XVIIIe siècle. À l'aide de sources primaires, il délimite le développement de ce microcosme frontalier et dresse le portrait de la vie de ses principaux pionniers. Sa principale affirmation est que ces colonies représentaient non seulement la croissance géographique d'une nation naissante, mais l'expansion de « l'idéal américain » vers de nouvelles terres (McCullough, p. 13).

Mais, cette histoire de pionnier commence loin de la frontière. Dans un bar de Boston appelé le « Bunch of Grapes », des personnalités de la guerre d'Indépendance prévoyaient de fournir des terres de l'Ohio aux anciens combattants battus par la récente « panique financière sans précédent » (McCullough, p. 8). Ces nouvelles terres seraient colonisées d'une manière nettement nordique, contrairement aux territoires des terres de Virginie qui étaient ouverts à tout le monde, des squatters aux propriétaires d'esclaves.

L'Ohio serait acheté par le biais d'un processus légal, dirigé par le général Rufus Putnam.

Lui et sa coterie envisageaient une « « Nouvelle-Angleterre » dans la nature sauvage » enracinée dans leurs valeurs régionales : la liberté religieuse, les possibilités d'éducation et l'interdiction de l'esclavage (McCullough, p. 29 44). En détaillant ces plans, McCullough illustre subtilement comment les lignes de faille d'une guerre civile à venir étaient déjà tracées sur un sol encore à régler.

Pour réaliser leur rêve expansionniste, ces patriotes costauds se sont tournés vers un agent politique improbable : le révérend Manasseh Cutler. Incarnation vivante de « ces puritains anglais déterminés » qui ont colonisé la Nouvelle-Angleterre, Cutler était aussi un homme des Lumières, un botaniste engagé qui considérait l'expansion comme une opportunité d'améliorer les connaissances scientifiques (McCullough, p. 4). Il s'est avéré un avocat efficace. McCullough montre comment sa crédibilité et ses manières l'ont aidé à jouer « le rôle le plus important » en unissant les factions du Nord et du Sud au Congrès de la Confédération (la législature à une chambre qui gouvernait la nation en vertu des articles de la Confédération) derrière l'adoption de la Ordonnance du Nord-Ouest (McCullough, p. 30).¹

Pour McCullough, cette ordonnance, qui a établi la structure gouvernementale du nouveau territoire, se tient « aux côtés de la Magna Carta et de la Déclaration d'indépendance comme une affirmation audacieuse des droits de l'individu » (McCullough, p. 30).

Même avec la structure politique du territoire sécurisée, McCullough détaille assidûment les chances intimidantes pour les pionniers dans ce « désert instable » (McCullough, p. 6). Il y avait des montagnes et des rivières à traverser, mais peu de routes et pas de ponts, un sol fertile, mais des forêts épaisses et seulement des relevés rudimentaires du territoire (McCullough, p. 39). Tous les colons devraient faire face à un fait frappant : cette terre était déjà occupée par plusieurs tribus amérindiennes.

Néanmoins, en décembre 1787, les premiers pionniers quittèrent la Nouvelle-Angleterre sous la direction du général Putnam, qui était célèbre pour ses victoires à Dorchester Heights et deviendrait le premier arpenteur général (McCullough, p. 37). McCullough répertorie comment les pionniers ont fondé la future Marietta sur les rives du Muskingum. Il fournit des descriptions extraordinaires de la façon dont la « ‘nouvelle ville’ » serait construite à l’image d’une « ville compacte de la Nouvelle-Angleterre » une fois les épaisses forêts défrichées (McCullough, p. 44).

Les épidémies de rougeole, les pénuries alimentaires et l'incertitude causée par « la nature sauvage de tous les côtés » ne sont que quelques-unes des adversités étonnantes qui menaçaient les colons (McCullough, pp. 75 81). Pourtant, selon McCullough, ce qui « a ouvert la voie dans l'est et le sud de l'Ohio à un nouveau flot de colons » a été la défaite ultime de la menace perçue posée par les Amérindiens (McCullough, p. 118). McCullough décrit comment les relations entre les colons se sont rapidement détériorées, passant d'un partenariat à une purge :

À la cabane de Choate, les cavaliers ont trouvé ceux qui étaient à l'intérieur au souper. Quelques Indiens ont franchi la porte d'une manière amicale et se sont vu offrir quelque chose à manger. Ils se sont immédiatement jetés sur les colons, les ont ligotés et leur ont dit qu'ils étaient des prisonniers. . . le massacre n'a pris que quelques minutes (McCullough, p. 89).

Les meurtres isolés et brutaux d'indigènes et de colons ont dégénéré en une longue campagne militaire américaine. Cette volée de violence s'est terminée par l'expulsion du territoire des Amérindiens vaincus.

La première partie du livre illustre le processus de colonisation, et les deux dernières sections sont tout aussi incisives pour leurs portraits personnels des colons qui ont aidé la région de Marietta à se développer. Le fils de Cutler, Ephraim, est devenu un homme politique de premier plan dans la nouvelle législature de l'État de l'Ohio, poussant à proscrire l'esclavage et à fournir une éducation publique (McCullough, p. 217). Un jeune médecin, Samuel Hildreth, a voyagé à cheval depuis le Massachusetts pour répandre la guérison de la médecine dans des colonies dispersées ravagées par de nombreuses maladies. Il était « l'un des scientifiques américains pionniers de l'époque », et les livres qu'il a écrits corroborent le récit de McCullough (McCullough, p. 172). Et l'ascension d'un jeune charpentier nommé Joseph Barker comme propriétaire d'un chantier naval symbolisait le rôle croissant de Marietta dans la facilitation du commerce régional (McCullough, p. 170).

Le profil le plus éclectique est celui des Blennerhassetts, deux aristocrates anglo-irlandais auto-exilés dont le manoir élaboré est devenu le site d'un complot oublié depuis longtemps pour détacher les territoires occidentaux et couronner Aaron Burr empereur du nouveau pays (McCullough, p. 161). . Ici, McCullough tisse habilement l'histoire de Marietta avec la situation politique plus large des jeunes États-Unis. À chaque étape, depuis la ratification de la Constitution jusqu'à la guerre de 1812 et le débat qui se prépare sur les lois sur les esclaves fugitifs, McCullough exploite les colonies de pionniers de Marietta comme une fenêtre sur les hauts et les bas du développement de l'Amérique.

Le livre de McCullough bénéficie énormément de son acquisition de sources primaires, et il utilise tout, des articles de journaux aux plans de construction de la colonie d'origine. Trouver des dossiers aussi détaillés est un exploit considérable compte tenu de l'isolement de Marietta, il est peu probable qu'il y ait peu de temps pour la tenue des dossiers aux frontières.

Sir Winston Churchill a fait remarquer un jour que « [l]'histoire est écrite par les vainqueurs », et il semble probable qu'une quantité disproportionnée de la source primaire ayant survécu à cette période appartient aux colons blancs, et non aux tribus amérindiennes dont les civilisations ont été presque effacés.²

Raconter l'histoire du point de vue des colons aboutit à une histoire déséquilibrée. Environ 45% des références indexées aux Indiens (le terme utilisé par McCullough) indiquent des épisodes de violence ou la menace perçue posée par les Amérindiens, alors qu'il n'y a que des récits isolés de violence commise par les colons (McCullough, pp. 321-322).

Au crédit de McCullough, il reconnaît que les colons existaient dans un système colonial violent plus large. Dans le chapitre d'ouverture, il note le massacre de Gnadenhutten à l'époque de la Révolution des indigènes chrétiens du Delaware et la revendication « légitime » des Amérindiens sur leurs terres (McCullough, p. 8). Pourtant, il tente de distinguer les « colons illégaux » (squatters) qui étaient en faveur d'une « « politique d'extermination » » envers les Amérindiens des pionniers supposés plus vertueux qui ont installé Marietta avec l'autorisation américaine – même si chacun prenait des terres détenues par les autochtones (McCullough , p.45). Une analyse plus poussée aurait été plus critique des récits des colons de Marietta eux-mêmes compte tenu du contexte racialisé dans lequel ils ont été rédigés. Par exemple, McCullough conclut que Putnam « voulait toujours être juste dans ses relations avec les tribus indigènes » (McCullough, p. 206). Pourtant, le propre article de journal de Putnam déclare que malgré un accueil paisible, il est resté « ‘pleinement persuadé que les Indiens ne seraient pas pacifiques très longtemps.’ » (McCullough, p. 46).

Tout au long du livre, McCullough soutient que les pionniers ont apporté « l'idéal américain » à l'Occident « non pour de l'argent. . . mais pour améliorer la qualité et les opportunités de la vie » (McCullough, p. 258). Il n'est (naturellement) pas toujours clair quel est l'idéal américain. Is it the prohibition on slavery, accessibility of education, and freedom of religion (which he identifies with New England)? At the same time, many clearly moved West because of the economic catastrophe after the Revolution, so it is unclear why McCullough exorcises economic opportunity from his vision of the pioneers’ motives.

The book flows clearly, chronologically, and the inclusion of 30 pages of images livens it up. Unfortunately, the pioneer legend is losing its luster, and this story is one of many that America needs to remember.

Quentin Levin is a college student majoring in Government who is passionate about history.

[2] Greenblatt, Alan. Rewriting History, in “CQ Global Researcher,” vol. 3, no. 12, Dec. 20019, pp. 313.


The Pioneers Summary & Study Guide

The Pioneers Summary & Study Guide includes comprehensive information and analysis to help you understand the book. This study guide contains the following sections:

This detailed literature summary also contains Topics for Discussion on The Pioneers by David McCullough.

The following version of this book was used to create the guide: McCullough, David. The Pioneers. Simon & Schuster, 2019.

The Pioneers by David McCullough traces the development of the first Ohio settlement beginning in the 1780s through to the mid-nineteenth century. He employs a vast array of primary sources in order to depict the changing lives and the personal intentions of several key figures whose actions gave rise to American prosperity and westward expansion. The book is divided into ten chapters, each of which addresses a period of time or a specific subject in relation to the settlement, moving in a general chronological order through the history of the state.

"The Ohio Country" introduces the Reverend Mannaseh Cutler and General Rufus Putnam, whose lobbying efforts and strategizing led to the establishment of the Northwest Ordinance which allowed for the creation of a state west of the Ohio River. "Forth to the Wilderness" describes the initial foray into the West and the establishment of the settlement of Marietta which lay near both the Ohio and the Muskingam Rivers. Very quickly, the male settlers put down roots.

"Difficult Times" describes some major problems at the frontier in Marietta, as food shortages abounded, political turmoil with natives indigenous to the land arose, and other obstacles prevented the settlement from expanding as quickly as expected. Soon, as a result of a fraudster's exploitation of the Northwest Ordinances stipulations, a large group of French immigrants arrived in Ohio, having been promised land and a fresh start away from the French Revolution taking place in their native country. These immigrants did not receive the things promised to them but reveled in the freedom they found in Ohio, making do for themselves alongside the American settlers. "Havoc" then recounts the war between the natives and the settlers which occupied the settlers' attention beginning in 1791. General Arthur St. Clair, charged with eliminating the native threat, suffered a humiliating defeat which became infamous, leading to General Anthony Wayne having to take over for St. Clair. He defeated the natives two years after St. Clair's defeat and limited native habitation to an area further north and west of the Ohio River.

In "A New Era Commences," McCullough describes how Ephraim Cutler, son of the Reverend Cutler, moved his family to the frontier, where he rose to prominence by virtue of his work ethic and natural skills. His influence was such that he was elected delegate to Ohio's territorial legislature, worked to prevent the introduction of slavery in the state, and established a state university in accordance with his belief that education was of primary concern to humanity. "The Burr Conspiracy" traces the course of a small national crisis which arose when Colonel Aaron Burr, an infamous and disgraced political figure, was charged with encouraging rebellion against Washington in Ohio.

"Adversities Aplenty" then proceeds to outline the myriad challenges facing Marietta's residents as the settlement grew into a large town. The diseases and food shortages its residents faced were tempered by the resilience and helpful attitudes of ordinary people. "The Cause of Learning" then explains how Ephraim Cutler put public education at the center of his life's mission, lobbying in Washington and elsewhere to bring Ohio enough resources to establish a public school system modelled after that of New England.

Finally, "The Travelers" and "Journey's End" describe the successes and lasting impact of the settlement of Marietta. The ideals borne out by the actions of several of its key figures helped to create the idea of the American 'dream' so often discussed, and several prominent international visitors were surprised at the unique culture of this western settlement of the United States. The complete rejection of slavery in Ohio was one of the main accomplishments which the Reverend Cutler and General Rufus Putnam had wanted to preserve and which their descendants, both literal and ideological, strove to uphold.


David McCullough’s Idealistic Settlers

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THE PIONEERS
The Heroic Story of the Settlers Who Brought the American Ideal West
By David McCullough

If every generation of Americans gets the visionary colonizer it deserves, we get Elon Musk, but people in the early Republic got the Rev. Manasseh Cutler. Musk wants to settle Mars. In the 1780s, Cutler set his sights on the Ohio Territory, the subject of David McCullough’s new book, “The Pioneers.” Plans for Martian colonies dwell on technical feasibility Ohio’s earlier colonization is a reminder that humans’ treatment of one another matters to such schemes, too.

Ohio has quite a history. The characters who passed through during its early phases as part of the United States could adorn a novel. Folks on the famous side include Lewis and Clark (headed west), Aaron Burr (post-duel and mid-conspiracy against the American government), John Chapman (a.k.a. Johnny Appleseed, sower of fruit trees) and Charles Dickens (visitor to Cincinnati). The less famous characters include Harman and Margaret Blennerhasett, Anglo-Irish newlyweds who lit out for the territory because they were uncle and niece the Revolutionary War veteran Rufus Putnam, whose frontier library tellingly featured Milton’s “Paradise Lost” and Cajoe, an enslaved Virginia man who gained his freedom in Ohio, preached the Gospel and lived past his 100th birthday.

McCullough tells the history of the Ohio Territory as a story of uplift, of what can happen when the doers of good are let loose upon a place. This is American history as a vision of our better selves. Lord knows we need it. And there are several inarguably admirable elements of Manasseh Cutler’s plan.

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Cutler and his supporters wanted the Ohio Territory, and eventual state, to be nonslaveholding, free within a nation where slavery was still legal. Their goal followed the tendency of the states in the North to repudiate slavery — at least within their own borders. Prohibiting slavery in new states extended that revolutionary logic outward. As the Northwest Ordinance (1787) declared, “There shall be neither slavery nor involuntary servitude in the said territory.” Nor could the eventual states formed out of the Northwest Territory be admitted to the Union as slave states.

And thus a moral border on the nation’s map, a firm resolve that the Ohio River separated two different ways of being American. McCullough notes that Harriet Beecher Stowe, who lived for a time in Cincinnati, shaped testimony about slavery she heard from free blacks in Ohio into “Uncle Tom’s Cabin.” He might have added that the semifrozen river the fugitive slave Eliza crosses to freedom in Stowe’s novel is the Ohio River, a geo-ethical line within an increasingly divided nation.

The Northwest Ordinance also stipulated that schools and education would be embedded into the new settlements. Ohio had a school system supported by public taxes and it had Ohio University, founded in 1804. Freedom of religion was also part of the Northwest plan and became law in Ohio two years before it would be enshrined in the Constitution, even as many of the old American states still had established churches, with financial penalties or civic exclusion of people of other faiths. It made a difference. The first Ohio Jewish congregation was formed in 1824 — there wouldn’t be a counterpart in Massachusetts for another decade.

McCullough admires the work of the Northwest Ordinance and of Ohio’s high-minded settlers. There is much to admire. Enough, in fact, that the story can withstand some criticism.

The idea that antislavery sentiments dominated New England and flowed inevitably from it is wishful thinking. New Englanders may have flooded into the free Northwest Territory, but they also streamed into slaveholding Georgia. Even as Harvard men were founding Ohio University, Yale men established the University of Georgia. The Connecticut native Eli Whitney developed his famous cotton gin on the Georgia plantation of a fellow New Englander, Nathaniel (also Nathanael) Greene, a Rhode Islander who had settled in the South and acquired slaves. Ohio and Georgia — antislavery and slaveholding, respectively — were both parts of the same nation. The two states were logical American outcomes, dueling creations of people from the same place.

And whatever praise Manasseh Cutler and his supporters might deserve, their designated Eden had an original sin: dispossession of the region’s native inhabitants — paradise lost, indeed. McCullough plays down the violence that displaced the Indians, including the actual Ohio people. He adopts settlers’ prejudiced language about “savages” and “wilderness,” words that denied Indians’ humanity and active use of their land. He also states that the Ohio Territory was “unsettled.” No, it had people in it, as he slightly admits in a paragraph on how the Indians “considered” the land to be theirs. That paragraph begins, however, with a description of the Northwest Territory as “teeming with wolves, bears, wild boars, panthers, rattlesnakes and the even more deadly copperheads,” as if the native people were comparably wild and venomous, to be hunted down, beaten back, exterminated.

Despite the Northwest Ordinance’s declaration that “the utmost good faith shall always be observed toward the Indians,” several indigenous nations refused to recognize the treaties that, under United States law, nullified their land rights. A confederation of the Shawnee, Miami and Lenape (Delaware) — led by their leaders, Waweyapiersenwaw (Blue Jacket), Mishikinaakwa (Little Turtle) and Buckongahelas — resisted the settlers’ advance. After several attacks, American officials dispatched troops, who built a new fort. Their effort resulted in a battle at the Wabash River (Nov. 4, 1791), which came to be known as St. Clair’s Defeat, a rout worse than any suffered in the American Revolution: 623 men and officers lost, plus an estimated 200 civilians. (Indian fatalities were estimated at 21.) But the United States won a significant victory three years later at the Battle of Fallen Timbers, where Gen. Anthony Wayne defeated Blue Jacket’s forces on Aug. 20. The Treaty of Greenville (1795) drew yet another line, one that demanded Indians remove themselves north and west of the Ohio Territory.

McCullough presents this as the end of conflict between settlers and indigenous groups. It wasn’t, not even in Ohio. He simply omits the succeeding confrontations there, as well as in the Northwest Territory and in the greater Midwest, where settlers continued to challenge Indians.

In their desire to remove Indians, Ohio’s settlers uncomfortably resembled their white counterparts in the slaveholding South. Local xenophobia re-emerged when freed blacks made their way to the Midwest after the Civil War, joined by new streams of immigrants: Many white Ohioans became members and supporters of the Ku Klux Klan. That probably would have surprised (if not saddened) Cutler. McCullough is quite right not to have written a glib lament for a falling-off from an originary moral peak. But his fondness for the sweetly evoked Midwest of the early to mid-20th century — he admires Thornton Wilder’s “Our Town” and Conrad Richter’s “The Awakening Land” trilogy — betrays an ahistorical vision. Cutler’s plan had not prevented a violent preference for a white-dominated society.

Can we do better? Mars has no indigenous inhabitants. Maybe that will make it easier for Musk — for anyone — to craft a colony that satisfies basic definitions of justice, with a good answer to the basic question: Who gets to go? For that to happen, we need clear and critical views of previous flawed attempts to be pioneers. Otherwise, we boldly go — back to where many others have gone before.


Point/Counterpoint: David McCullough's The Pioneers

There are few things the literary community relishes more than the appearance of a polarizing high-profile book. Sure, any author about to release their baby into the wild will be hoping for unqualified praise from all corners, but what the lovers of literary criticism and book twitter aficionados amongst us are generally more interested in is seeing a title (intelligently) savaged and exalted in equal measure. It’s just more fun, dammit, and, ahem, furthermore, it tends to generate a more wide-ranging and interesting discussion around the title in question. With that in mind, welcome to a new series we’re calling Point/Counterpoint, in which we pit two wildly different reviews of the same book—one positive, one negative—against one another and let you decide which makes the stronger case.

Today we’re taking a look at Pulitzer-Prize winning historian David McCullough’s The Pioneers, which tells the story of five men who settled the Northwest Territory.

Some critics, like Presse associée‘ Jeff Ayers, have dubbed McCullough “a master of research.” Others, like Rebecca Onion of Ardoise, took issue with his narrative slant, arguing that “McCullough is approvingly repeating one of the founding myths that justified stealing land from Native tribes—and it doesn’t seem like he even knows it.”

Which one makes the more convincing case?

Until that point the United States government did not own a single acre of land. Now, all at once, almost unimaginably, it had acquired some 265,878 square miles of unbroken wilderness, thus doubling the size of the United States.

“McCullough is a master of research along with being a wonderful storyteller. He takes the history of the area, and turns what could be dry and somewhat dull into vibrant and compelling tales … The region and its occupants truly come alive in the hands of McCullough. It is a history that unfamiliar to most, and brushes with the famous and infamous add to the surprises. He also includes the viewpoint of Native Americans, and does not gloss over the uncomfortable reality that westward expansion had devastating consequences for existing populations … Lovers of history told well know that McCullough is one of the best writers of our past, and his latest will only add to his acclaim.”

“When it comes to representing ‘pioneers’ as isolated and hardworking idealists fighting off ‘threats’ from residents of the land they are taking, this book is a true throwback. Its success shows how big the gap between critical history and the ‘popular history’ that makes it to best-seller lists, Costco, and Target remains … McCullough is only interested in finding the good in these men. Native peoples hover around the edges of the first section of the book, a cartoonishly threatening presence to the good New England transplants … In taking a side, narratively speaking, McCullough makes sure their narrow perspective on the matter also becomes ours … McCullough is approvingly repeating one of the founding myths that justified stealing land from Native tribes—and it doesn’t seem like he even knows it … shows exactly why ‘popular’ histories aren’t always narratively satisfying. When you commit yourself to celebrating a group of people—to repeating platitudes they wrote about each other and not looking at outlying evidence too carefully—things get boring quickly … Even when McCullough does include interesting evidence, the kind that contradicts his hagiography a little, he seems utterly resistant to analyzing it.”


Voir la vidéo: David McCullough on the pioneers (Mai 2022).